Hampton Creek 是以生產植物性雞蛋為主的公司,其中最著名產品為「Just Mayo」。前陣子該公司已在 Dollar Tree 開設分店,並且計畫未來幾個月要在舊金山中心的總部,將公司擴展成佔地 9 萬平方英呎的辦公處,不過相較於前面消息,另一個更重要的事情是該公司挖角了 Google 的數據分析師 Dan Zigmond。

這位數據分析師在過去八年,已經處理了許多 YouTube 和 Google maps 複雜的資料問題,目前他的新計畫是在 Hampton Creek 建立世界上最大的植物資料庫。假如成功的話,這或許會改變我們每天早餐吃進嘴裡的食物,甚至可能變成連我們自己都不知道自己吃下什麼了吧,不過在那之前,首先令人好奇的是 Google 地圖的專家和食物究竟有什麼關係?

Hampton Creek 創始人 Josh Tetrick 指出 Zigmond 有能力處理龐大資料,和建立各資料間的關係,而且更重要的是資料間所建立的是「真正的關係」,也就是說透過資料庫就能夠真正地找到哪種植物,確實對地球會造成影響。

根據美國農業部(USDA)去年二月的資料顯示,美國每戶平均攝取的各種食物量,許多營養食物(如蔬菜、水果、魚、低脂飲食等)都未達所建議的標準量,但是紅肉、精緻穀物(編注:也就是一般常吃的白米、麵、白吐司,使用的原料是經加工後的穀物,比起全穀食物少掉較多營養)及不健康的脂肪,卻遠遠超過標準量,由此顯示多數人的日常飲食是十分不健康的。

然而有些研究指出美國的肉類消耗量已經在下降了,而全球整體的肉類消耗量則往上增長中。這代表說曾經窮困的國家,現在已經有能力購買較貴的食物,也代表全球經濟逐漸變好,卻也表示對我們的環境和健康造成更大的危害。以 1/4 磅的漢堡為例,就需要 5~6 磅的穀類、56 加侖的水、超過 1,000 英熱的化石燃料(編注:英熱是英制的能量或熱量單位,1 英熱約等於 1,055 焦耳)。

此外,過量攝取的玉米和大豆產品也都助長美國人體重,而這可能是因為經過加工的精緻食物,比起健康、有機的蔬菜水果還要便宜。自從大蕭條之後,美國農場法案就補貼了種特定農作物的農夫,像是大豆和玉米,甚至是相較於種蘋果,美國政府給予洋芋片和糖果更多的援助,自下表資料也顯示,近 20 年來,當玉米供應量增加時,總消耗量也增加,二者呈現平行狀。

 

再從上表可看到,肥胖和低收入具有某種程度的關聯性。超市中越便宜的食品,通常是高卡路里但低營養價值的食物,而且原料大都是農場法所補助的大豆和玉米,而 1961~2009 年,肥胖人口又大幅提升。綜合上述事實來看,超過 1/3 的成年人屬於肥胖,這代表在美國有超過 1 億的人是諸如心血管疾病、糖尿病的高危險族群,同時表示將會增加醫療費用負擔,像是在 2008 年時,目前的醫療費用已經成長到每年 1,470 億。

然而,想要用世界最大的植物資料庫嘗試解決這些問題也是件困難的事情,因為世界上有超過 870 萬未知的植物品種,更不用說每個品種又各自有不同種類了。

  • 世界最大的植物資料庫與世界飢荒議題的關係

聯合國糧食和農業組織(FAO)評估,每晚都有超過 10 億的人口在挨餓。相較於給予需要食物者的食物量,我們給予更大量的食物餵養所要吃的動物!我們應該用更多的土地種人類的糧食,而非用來養動物,這樣才能大幅降低發展中國家購買主食的負擔。工業化養殖之後不僅出現了大型的農業工廠,更形成壟斷的情形,同時也導致了大量的浪費、土地汙染(像是除草劑等)、壓低工人薪水、病原體對抗生素產生抗藥性。

有鑑於此,Hampton Creek 認為只要有這個大資料庫,將能夠鍵入世界上大量植物的資訊,並且使用這些資料去告訴農夫們種植有益於地球的新型經濟作物,進而幫助農夫們養家,同時創造出更健康、符合經濟效益的食物,促使小農社區往前邁進。

  • 提供價格合理,又能讓地球變更好的食物

為了讓 Hampton Creek 現有產品的穩定性、味道更好,以及價格再低一些,公司的研究團隊已經依據植物特徵,將 4,000 種不同的植物分成 13 種不同的類別,Tetrick 指出這不像是在炒蛋,反而像是在解讀植物數據,找出它們正確的特性。

Hampton Creek 最有名的產品是蛋黃醬,但是現在也有賣不含雞蛋成分的餅乾,而且很快的,未來將會推出一種外觀、味道和蛋很相似的豆製品,Tetrick 指出一旦有了世界上最大的植物資料庫,將使公司能夠做出更多不含蛋的產品,像是現在有一種尚未出現在市面上的植物,它能夠降低糖果的含糖量,同時仍舊能保持糖果的美味。

該公司其中一個主要目標就是提供人們價格合理,同時又能讓地球變更好的食物,如同 Tetrick 所說,「這就是我們最近進駐 Dollar Tree 的原因,我希望像我父親一樣的人,不僅能夠買得到蛋黃醬,甚至可以不用考慮這項產品是否健康,以及是否能夠負擔它的價格,我認為食物對於大眾而言,應該要更健康、更便宜,否則它就不具有任何意義。」

  • 用數據改變世界

Zigmond 開始建立世界上最大的植物資料庫,意謂著 Hampton Creek 公司將可以整理出哪些植物具有他們所想要的特性,也就是能夠用來做出更健康、更便宜、對動物和環境有益的食品。

同時,透過這個資料庫,Tetrick 可以深入的了解如何讓某些類型的加拿大豌豆,擁有合適的分子量。這也就代表那些豌豆具有合適的穩定性,使它能夠讓 Hampton Creek 公司用在產品之中。然而,目前看來,想要找出這類植物特性,就像是在大海撈針一樣,因為單單是加拿大豌豆就有超過 2000 的品種。

根據 Tetrick 所說,如果公司得到那類數據,將能夠做出更便宜、更安全、更健康的產品,而且那些數據可能會是某些大型食品業者願意花大錢購買的資訊,雖然 Tetrick 不願指明是哪些業者,但是他說 Hampton Creek 已經在與許多家知名食品業者商談資料庫的授權的事情。

Tetrick 說:「如果現在有人說要用十億美元買下我們公司,整間公司所有人都會拒絕的。」因為 Hampton Creek 目前已經有比爾蓋茲基金會、創投公司 Founders Fund、Google 旗下的風險投資部門 Google Ventures 等提供的 3,000 萬美元資金,顯然 Hampton Creek 目前是一家以營利為目的公司,就像是現在在全國 Whole Foods、Safeway、Costco 及新進駐的 Dollar Tree 都有販賣的「Just Mayo」產品一樣。

最後,對於 Tetrick 個人而言,Dollar Tree 是深具意義的,因為那是一個不論是美國中產階級,或是他父親都會進去的店,而這也是他願意賣數據給一些主要的食品供應商的部分原因─Tetrick 想要看到自家資料庫所研究的植物,出現在每天所吃的食物裡,以及希望那些食物能夠無所不在,並且真正地改善我們的飲食,讓我們不用在價格和健康間做選擇,就如同 Tetrick 所說的:「我確實希望創造出一個能夠改變世界的東西。」也因此對於他和 Zigmond 來說,前方正有屬於他們的未來等著他們。

(資料來源:TechCrunch;圖片來源:TechCrunchtec_estromberg,CC Licensed)