馬航 370 客機於 8 日凌晨失聯,目前已有數十國投入搜救行動,包含美國的第 7 艦隊,但至今狀況仍不明朗,遍尋不著這架波音 777 型的班機以及上頭的 239 名乘客。

或許大家會覺得很不可思議,一架先進的波音 777 有可能就這樣人間蒸發嗎?現在行動裝置幾乎都配有全球定位系統(GPS),汽車也有智慧系統幫忙定位、導航,更別提監看著大家一舉一動的美國國安局(NSA)了。全世界怎麼會找不到這麼大一架客機?雷達、衛星都不管用了嗎?

因為飛機消失時,底下是一片汪洋,在那裡雷達並不管用,而搜救更是大海撈針。

  • 離岸太遠,民航雷達鞭長莫及

其實飛機並非全程皆能和塔台保持聯繫,也無法隨時用雷達定位,因為一旦離岸 100-150 哩(約 161-241 公里,實際距離因雷達類型、天候等因素而異),就超出民航雷達的偵測範圍了。

此時,民航機組會以高頻無線電與塔台溝通,只會於特定的位置報告點(Reporting Point)回報位置、航速、高度。位置報告點之間,飛機那端毫無音訊並不罕見,畢竟在 35,000 呎(約 11 公里)的高空中,航行往往風平浪靜。

部分飛機通訊系統的飛行管理電腦會直接從衛星鏈路(Satellite Link)傳送航行數據,機長不需在位置報告點以無線電回報。

  • GPS 只是導航,衛星即時傳輸所費不貲

現代飛行管理系統(Flight Management System)都設有 GPS 協助導航,但它只會告訴機長飛機的現在位置,並不會告訴塔台飛機在哪裡。

飛航網站 AskthePilot 的站長 Patrick Smith 擁有多年飛行經驗,他解釋道,雖然衛星能傳送即時串流資料,但此衛星傳輸系統可能會耗費整個飛航產業幾十億美元。

美國海軍陸戰隊退役飛行員 Col. J. Joseph 表示,民航追蹤科技在海上無用武之地,但軍事、情報或政府單位應該有偵測到馬航 370。1983 年,大韓航空 007 就是因為誤入蘇聯領空,而被俄軍擊落。

  • 馬航 370 失蹤前,未用 ACARS 發訊

「飛機通訊定址與報告系統(ACARS)」也是飛航數據的一大來源,ACARS 連接機上與地面的電腦,每隔一段時間,會偵測並提醒航空公司是否需要進行班機維護。

雖然是針對狀況發生後的處理,但還是有助於調查真相。2009 年,法航 447 班機失事前,曾向地面發送 ACARS 故障訊息,調查後歸咎是人為疏失。

其實波音公司另有提供更先進的「飛機維護管理系統(Airplane Health Management)」,能即時偵錯、監控,但馬航 370 並未搭載此系統。

  • 馬航 370 定位信標訊號突然消失

Joseph 認為馬航 370 不太可能無聲無息地憑空消失,因為多數商用機都配有緊急定位信標(Locator Beacon),機組人員可以在彈指間啟動並發出求救信號。

若機組人員來不及啟動定位信標,黑盒子若偵測到水面撞擊或是水,水底定位信標(Underwater Locator Beacon)會自動啟動,並發出超音波,訊號可持續 30 天。先前法航 447 事故後,法國航空事故調查局(BEA)建議延長黑盒子電力達 90 天

  • 黑盒子在哪裡?

飛機出狀況時,大家第一個想到的會是黑盒子(其實是漆成螢光橘,如上圖)。黑盒子就是「飛航記錄器」,記錄飛行數據和機組對話,能協助調查員分析失事緣由。

雖然黑盒子耐撞擊、高溫、高壓,還會自動發出訊號,但海洋大大增加了搜索難度。法航 447 於大西洋上方失蹤,調查員花了 2 年才尋回黑盒子

  • 飛安訓練:操作優於聯絡!

飛機配有如此眾多的先進通訊設備,為什麼失聯前機組毫無動靜呢?現年 53 歲的機長擁有 18,000 多小時的駕駛經驗,理應能在察覺異狀時,發出警告或求救訊號。

Smith 推論,可能是意外發生地太突然,而且十分嚴重,讓人措手不及。也可能是機組嚴守飛安「操作優先,聯絡次之(Aviate, Navigate, then Communicate)」的原則,因此急著處理緊急事件,而沒有通訊記錄。

  • 馬航行蹤成謎,失聯原因也懸而未解

馬航 370 事件的起因眾說紛紜,飛機著火、蓄意撞機、恐怖攻擊、零件故障等皆有可能。

如果飛機墜落,殘骸一定是掉到了某處,以目前的搜救進度來看,應該是大家都不曉得確切的墜落地點,所以至今仍無突破性發展。也有可能機體並未嚴重分解,直接完整地沈入大海,但這機率微乎其微。

多數航空專家認為,馬航 370 應是在高空遭遇突發事故,殘骸散落多處。

  • 殘骸分布廣,海洋面積更大

Joseph 指出,在 7 哩(約 11 公里)的高空中,風速有時可達 100 節以上,體積小的物品容易被吹到數個地點。巨大的機翼、機尾只能任由強風擺佈;較有份量的引擎、起落架則會直接下墜;機油和其他液體會當場濺散,幾乎不留痕跡。如同 2003 年 NASA 的航空悲劇,當時哥倫比亞號太空梭正返回地球,卻在德州上方的高空爆炸解體。

不過,陸地搜救和海上搜救難度大不同,馬航失聯發生在茫茫的大海上,搜救是項艱鉅任務。誠心希望這次馬航事件的傷害能減到最低,同時能促使航空業加強定位的系統與設備,家屬也無需揪著心等待真相。

  • 延伸閱讀

馬航失聯假消息頻傳,媒體追快也要懂得家屬痛苦

(資料來源:Wired;圖片來源:WikipediaWikipedia,CC Licensed.)