自動化,不可否認地,在產品製造的過程中投下一顆震撼彈,引發一場大變革,特別是在工業用的機器人的使用上,更是帶來極大的改變。

但這樣的新科技在傳統上,還是只有主要的大公司能夠容易得到這樣的技術,因此為造福小公司,位於波士頓的 Rethink Robotics 正試圖用其頂尖、小型且負擔低的機器人 Baxter,幫助小規模的組織也可以擁有機器人科技。

研究機構 McKinsey Global Institute 的合夥人 Michael Chui 在與共同創辦人兼董事長,以及 Rethink Robotics 的首席技術總長 Rodney Brooks 的對談中,Rodney Brooks 表示,機器人帶來的變革才剛剛開始,他甚至預測變革的影響範圍將不再侷限在製造業,而可能會跨足服務部門。

(以下為訪談內容,以 Rodney Brooks 第一人稱敘述)

  • 機器人的變革:機器人擁有常識,能被教導和學習

在過去 50 年期間,機器人多半被認為是等同於工廠中的工業用機器人,而且大部分是歸屬在汽車工業,負責執行一系列不斷重複卻相當精密準確的機械運轉,但其實早在 1961 年,電腦和感應器貴得離譜的年代,機器人就已經在執行機械運轉的工作了。

在上個 10 年,我們遵循了 50 年歷史的摩爾定律,只要一個低成本的嵌入式系統就能得到大量的計算數值,我們因此可以算出即時感測和 3D 即時感測,也能對人機互動(Human-Computer Interaction)和機器人機互動(Robot-Computer Interaction)有足夠的了解。

這讓我們能著手製造一個真正能與人互動的機器人,而且就算是對程式一竅不通的人,也可以與機器人合作出一些有用的產品。

新世代機器人哪裡不一樣?它多了智慧、可以被教

在機器人操作上,工業用機器人一開始必須要先引導至軌道上,然後讓他遵循軌道運作,這也就是為什麼絕大多數的工業用機器人仍然處於照預定步驟在工作的階段,只要能使他正確無誤地遵循軌道執行工作就行了。但從現在起,人們必須要調整一下方式,讓機器人更加有效率的且準確的執行任務。

新一代的機器人有許多內建軟體,其中包括許多基本常識。機器人不再只是單純的遵從指令,而是能清楚判別,即使手上沒東西,也不可以將手放下,所以現在使用者也沒必要在機器人內部裝設錯誤校正碼。進一步說明,我們讓一間普通的工廠工人使用機器人來負責某部分環節,而工人不需要知道任何相關的程式知識,甚至也不需要知道四元數或六維向量,他們只要展示物件給機器人看,讓他們知道該如何使用這些物件,機器人就能馬上自己做出推斷。

當工廠工人希望機器人能做些新的工作時,他們只要來到機器人前,拉住他們的手往物件上移動,利用機器人身上的相機來展示物件給他們看,機器人因而能藉著手臂的移動學習操作,例如工人可以透過將機器人的手放下,然後按縮緊指頭的按鈕,讓機器人從動作中推論出他應該要把東西拿上來,或者,當工人把機器人的手放到會動的物件上,機器人也能隨即理解出那是傳輸帶,而進一步推斷出自己的手臂必須要跟上傳輸帶的速度。

所以工人只要展示給機器人看如何操作物件,告訴他們何時拿起、哪裡放下、何時在掃描器前拿住物件,機器人就能將每個步驟組合起來,學會自己執行整個任務。

  • 改變製造業的面貌:讓現有製造流程分解

我認為製造業未來將會隨著時間而改變它的面貌,到時整個製造系統將讓:製造地跟銷售地的距離縮短,兩者不會是在相差兩萬八千里的地區,因為所有製造需求、所有電腦輔助設計(CAD)已經能夠在網路上傳遞,所以人們可以自行決定在哪裡製造,縮短供應鏈、節省成本,也讓需求能被快速滿足。

所以我們可以看到,製造業的改變會讓運作更在地化、更小規模化,但製造業其實是一個非常複雜的東西。以現今模式來說,我們可以假設:有一家美國的公司要設計一個產品,他要設法在中國製造,然後與製造方簽約合作,再用船運至美國的零售方。

未來,這樣的模式可能會改變,產品設計公司可能只會出售電腦補助設計套件,讓全世界的在地供應商購買然後根據需求製造,如此一來,將會有很多很多不同種類的工作出來,就如我們現在看到的電腦產業一樣,到時那些過時且主要的製造業玩家會面臨消失或解散的命運,新一代的公司會繼續隨著模式的改變而重複發明,我認為這樣的改變將會發生在傳統原料和傳統物流上。

  • 機器人進軍服務性經濟,未來不只可以幫你把地掃乾淨

隨著人口形成的改變,越來越難招募到勞工來從事服務性質的工作。

我們談論到服務性經濟的形成(即便這也變得越來越難),此時機器人的相關元素將能使服務性經濟繼續成長,所以要如何把機器人/智慧系統(包括感測器、計算數值、機械傳動)帶進服務性經濟中,以完成一些原本需要靠人力才能完成的工作?

我想機器人將會在汽車產業方面提供更多援助,而且除了汽車之外,生活上大大小小的事情也可能由機器人一手包辦,舉例來說,我們不是已經有打掃機器人嗎?之後一定會有更多類似這樣可以執行簡單工作的機器人問世。

以下是訪問影片:

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( 資料來源:McKinsey&Company;圖片來源:jurvetson,CC Licensed)