Mt.Gox 之死不過是成長痛,正值青春期的比特幣要長成大帥哥啦

 原文作者 Brian Armstrong 是 Coinbase 的共同創辦人以及 CEO。該公司是目前領導的消費者、商家、及開發者的比特幣買賣及支付平台。

Mt.Gox 結束了。曾經稱霸一時的世界最大筆特幣交易中心在一週前結束服務並在今天早上正式申請破產。對於比特幣未來的種種疑慮開始再一次的浮現在各大媒體的版面上。

過去的幾週內,我們在比特幣領域中看見了一系列的問題,從「交易延展性」(Transaction malleability)的問題導致 Mt.Gox 遭到大規模的 DDoS(Distributed denial of service)攻擊,使得交易與服務發生延遲,最終導致 Mt.Gox 終止服務。這些攻擊,再加上最近揭發的一連串網路釣魚詐騙、洗錢犯被捕等事件,導致社會對比特幣的懷疑節節攀升,並引起消費者的恐慌──這也是完全合理的結果。

但有些事情並沒有被傳達清楚:對於那些真正投資在比特幣未來的人們來說,卻仍然對比特幣充滿信心,因為他們認為每一次的攻擊、漏洞、以及逮捕都在讓比特幣能為仍然堅守的消費者與企業提供更加強健的服務。

以下是一些關於比特幣的重要、卻沒有被好好傳達清楚的事實。

  • 儘管個人用戶數下降,開放性網路仍然在不斷成長

一件很重要的事情是,我們必須要了解開放性支付網路與現存的專有支付系統有多大的不一樣。為了表達出這個差異,讓我們來看看令一個開放協議的例子:email。

Email 是個非常好的開放性網路的例子。它擁有一個標準化的協議,兒這個協議也就是為什麼 email 可以這麼快速、免費、而且在全球各處都能夠運作的原因。沒有任何單一一家公司或國家控制了 email 的協議(就和比特幣一樣),所以在世界各地有成千上萬的不同使用者以及應用被創建在這個協議之上,讓它能夠擁有極高的觸及率,並且由於有許多不同的 email 選擇,讓消費者的使用價格能夠壓低。你可能也注意到,你可以在不同的 email 服務提供商之間成功的傳送郵件(例如從 Gmail 寄到 Outlook)。這也是由於這份協議的開放性所造成的。

如果任何一個單獨的 email 供應商有安全漏洞,或者對它的客戶失去了信用,這不會廣泛的影響到整個 email 體系,而是單單顯示出了該特定的服務供應商的信用低落。

更甚者,開放性係網路的好處是,它為競爭的服務供應商提供了一個很低的進入障礙,因此他們可以很輕易的進入並與其他企業爭取顧客。在開放性網路中,害群之馬會被快速的清除掉,因為消費者擁有許多選擇──來自新進入產業的競爭者會搶奪它的業務。開放性網路能有效的督促現存的公司保持廉正,因為如果他們犯了任何錯誤導致失去了消費者的信任的話,他們的消費者會在眨眼間就消失無蹤。

  • 開放性的支付網路是個改寫遊戲規則的關鍵角色

不同於比特幣或 email,我們現存的金融機構和支付系統是專有制的。這會限制了消費者變換不同支付系統的能力,並帶來較少的服務競爭者。如果一個專有支付網路中的某家服務商沒有真正服務到客戶的需求,那這些客戶還能去哪裡呢?你只能用該特定公司的服務才能夠進入那個專有的支付網路 —— 因為那家公司「擁有」它。這個極高的轉換成本會導致幾項副作用:較少的市場競爭、較高的手續費、每個支付網路都只能服務有限的地理區域、並且在交易速度等事物上創新較少。

很明顯的,相較之下開放性網路多出了許多優勢,那為什麼之前都沒有開放性網路存在呢?因為在這幾年以前,很多人都認為在開放性網路架構上建立支付系統是不可能的。最主要的問題是,在沒有任何中央公司負責驗證每筆交易的狀況下,不知道該如何阻止交易的複製。舉例來說,如果你想要的話,沒有任何東西可以防止你發出同樣的 email 很多次。

這個「重複支出」的問題就是 Bitcoin 所解決的,也因此,在某種角度上來說,比特幣真的可以說是科技的重大突破或發明(而且我認為這在歷史上意義會是非常重要的一段)。如果你的工作是在專有網路中負責交易驗證,你會知道比特幣的發明無法讓人輕易忽視。在未來的幾年中,它將會改變甚至破壞專有支付系統中大多數的服務提供者。

  • 新的科技需要花時間熟成

就和 email 一樣,在一個新科技的發展過程中是會有成長痛的。垃圾郵件、網路釣魚以及駭客在過去的 20 年中都曾經不斷「攻擊」email。但在每個漏洞中,這個協議都變得更加的強壯,並且創新(就像 Google 讓機械學習發展出能夠偵測並阻擋垃圾郵件的能力)。這些技術並不是在一夕之間完成的,甚至在 email 剛開始的時候連成形都還沒有。然而它們卻在讓人們對 email 產生穩定與信賴感上有關鍵性的作用,最後讓 email 成功的發展為人們日常生活中的一部分。

同樣的,比特幣也需要花一些時間去熟成,去讓它的協議被測試並且承受各種不同種類的攻擊。大多數的明顯攻擊在原始的比特幣論文中都有被考慮到,並且也在比特幣形成的初幾年遭到了修補。然而更複雜的攻擊,像「交易延展性」這樣的問題,是一直到幾週前才被發現,因此可能還是會有一定程度的衝擊,並影響一部分的服務提供者。

在未來的幾年內,隨著比特幣錢包軟體以及協議都變得越來越成熟而有彈性,要破壞比特幣網路會變得越來越困難。就像垃圾郵件過濾器被建立在 email 之上一樣,最優秀的比特幣服務供應商會發展出最好的軟體,去填補所有比特幣協議中仍有漏洞的細節部分。

所有新的科技都需要花時間去成長、去把細節處理好。當我們想要預測未來時,你永遠不該只看著一項科技的現狀,而是應該了解他會如何隨著時間成長、成熟的趨勢。

  • 比特幣在獲得越來越多的貿易商用戶

儘管在近期的許多波瀾之下,人們對比特幣的信心最主要的來源是:現在願意接受比特幣的企業多得不可思議(也因此給了消費者更多可以使用比特幣消費的地方)。

除了低手續費與即時的交易以外,企業們也開始認知到,接受比特幣交易就意味著會引入一批新的、頂尖、富有的消費者(造成營收的成長)。舉例來說,美國的網路零售業者 Overstock.com 在今年 1 月 9 日開始接受比特幣交易。到目前為止,Overstock 已經看到了超過 $850,000 美元的比特幣交易,平均每筆交易 $216 美元,比起用美金交易的一般顧客多出了 30%。而且據 CEO Patrick Byrne 表示,這些「幾乎都是新客戶」。

就在過去的幾個月中,一些像 Mint.com、Bing 這樣的網站以及銷售點軟體 Revel Systems(在美國銷售點普遍的軟體)也都把比特幣交易整合進去了。

在全球的一些主要城市如舊金山、紐約市周圍,比特幣的接受程度已經快速的進入建築業、餐飲業,甚至蔓延到牙醫、律師這樣的專業產業中。消費者只要掃過 QR code 或使用 NFC、藍牙等科技就可以快速的完成支付。商家也享受著立即交易、低手續費等益處,而這個趨勢在 2014 年只會有增無減──上千家的公司將會繼續加入比特幣。

  • 比特幣公司的審計方式將會新舊並用

如果要說 Mt.Gox 的垮台事件之中有任何正面之處的話,那會是看見新一代的比特幣公司們願意攜手合作,來確保比特幣的未來以及客戶資金的安全性。從這裡再發展下去,比特幣公司的保全及償付系統會分成幾種。首先,是和所有其他的產業一樣,透過傳統的審計業(也就是美國的四大會計公司)。另一種,是透過使用密碼學的新技術,配上比特幣的公開區塊鏈總帳,來驗證出某資金的所有權。

一批新的比特幣公司──Coinbase、Bitstamp.net、Fraken、BTC China、Blockchain.info、Circle、The Bitcoin Foundation 以及許多其他的公司──都是值得信賴以及負責任的比特幣公司的表率,它們主動的將法律規範與政策納入考量、進行獨立的審計程序,並進行安全性測試已強化消費者的信心。

Mt.Gox 絕對不會是比特幣的終結。事實上,恰好相反。2013 年,黑市購物網站 Silk Road 的關閉導致比特幣有史以來最大的升值,把害群之馬以及未成熟的公司除去的過程讓比特幣成為更具有合法性的交易市場。而當 Mt.Gox 崩台時,儘管可能只是巧合,但 Coinbase 同時達到了第一百萬個使用者錢包,象徵著對於合法的比特幣公司來說,儘管有大起大落,但從根本上比特幣還是網際網路時代最好的支付系統。

延伸閱讀:

為什麼我們不可能禁止比特幣?

Netscape 創辦人 Marc Andreessen : 比特幣是重要的

(資料來源:TechCrunch;圖片來源:antanacoins,CC License)

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