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1 月 26 日, 從 Sara Bareilles 到 Daft Punk 的各類型歌手,於格林美頒獎禮上大顯身手;對再次進入劇變期的音樂產業而言,這是一場可喜的娛樂盛宴。眼下數碼音樂下載生意正逐漸萎縮;這業務由蘋果的 iTunes 主導,近十年來撐起音樂業的銷售業績。但如今流動裝置的音樂串流服務正風行,營業額可能很快將超過音樂下載服務。

不過,音樂串流市場眼下就像一場人頭攢動的即興演奏。Pandora Media、Spotify、Rdio、Songza、Google Play Music All Access 及 iTunes Radio 均致力爭取樂迷。這個市場充斥著互不相容的形式、定價策略和服務功能,目前還未出現主導市場的商業策略。音樂業管理層對這技術也不熱衷。廣告支持的音樂訂閱服務目前多數是免費的(唱片公司最討厭免費服務),不能直接為音樂業創造收入。雖然音樂串流服務公司提供數以百萬計的歌曲,但付給音樂人的版權費,在 Radiohead 樂隊主唱 Thom Yorke 和 Talking Heads 樂隊創辦人 David Byrne 看來,也低至不合理的地步。

上述情況帶出一個問題:世界還需要新的音樂應用程式嗎?但無論如何, 出產高級耳機與揚聲器的 Beats Electronics 已於 1 月 21 日推出 Beats Music。這是音樂串流服務市場的又一競爭者,是唱片製作人艾歐文(Jimmy Iovine)和說唱歌手 Dr. Dre 的創意結晶。艾歐文是環球唱片公司旗下 Interscope Geffen A&M 的董事長,他相信 Beats Music 能以更巧妙的方式管理龐大的網上音樂庫,藉此在音樂串流服務市場脫穎而出。Beats 的醒目品牌也有助 Beats Music 迅速建立知名度,並享有交叉營銷的機會。數碼音樂顧問公司 Tag Strategic 的管理合夥人 Ted Cohen 說:「Beats 將吸引許多人關注音樂服務業,為這一行帶來光環效應。」

Beats Music 可在採用蘋果 iOS 或 Android 系統的裝置上使用。Beats 不介意模仿經營有成的同業,提供類似 Spotify 的點播服務,還有類似 Pandora 和 Songza 的音樂推薦與播放清單管理功能。一如 Rdio 和 Google Play 等主要對手,Beats Music 的網上音樂庫擁有超過 2000 萬首歌。

不過,Beats Music 真正想仿效的是 Netflix。Netflix 透過互聯網向支付固定費用的用戶傳送無限量的影視內容,顛覆了影視業的既有秩序。艾歐文分析,「訂閱模式真的可行。因為用戶可以選擇的音樂應有盡有,這服務實在非常好,甚至可能比自己擁有音樂更好。」Beats 的無限量使用月費為 10 美元,如今正與多名營銷夥伴和名人合作推廣服務。流動電訊商美國電話電報公司(AT&T)的用戶訂閱 Beats Music,可透過 AT&T 的帳單支付費用(也可選擇月費 15 美元的家庭套餐)。AT&T 還在店內推銷 Beats 的耳機和揚聲器。Target 正送出 30 日免費試用服務,Ellen DeGeneres 將在她的日間談話節目中示範 Beats 的音樂串流服務。Beats 也將於美式足球「超級盃」(Super Bowl)比賽期間播放廣告。

艾歐文表示,Beats Music 對樂迷的號召力在於,創意總監是 Nine Inch Nails 樂隊的靈魂人物雷澤諾(Trent Reznor),這是公司的一大優勢。Beats Music 追蹤用戶的音樂喜好,並根據前電台 DJ、樂評人、唱片公司人士及其他專家提供的曲目,為用戶每日創建和更新度身訂做的播放清單。用戶還可針對各種場合,從其他播放清單中選擇曲目,無論是健身、煮食,還是與情人分手(例如 Adele 的歌),都有好建議。艾歐文說:「我們是音樂人。所有其他服務都是電腦程式編寫員設計的,說到底,還是相信獨特的東西。」

音樂串流服務得益於技術條件支持,也就是大量智能手機和平板電腦能以較便宜的費用使用寬頻上網服務。ABI Research 的資料顯示,截至 2013 年底,音樂串流服務全球用戶共有約 2900 萬,預計到 2018 年將增至 1.91 億。Spotify 內容總監 Ken Parks 說,這是音樂串流服務佔據主流地位,超越音樂下載服務的時候。他說:「商業現實總是需要花一些時間才能追上科技發展。」

Beats Music 必須與以 Spotify 為首的業內強手競爭。Spotify 2011 年 7 月從歐洲擴展至美國市場,目前是領導全球音樂串流服務的公司。Spotify 的無廣告服務超過 600 萬名付費用戶,在 55 個國家有超過 2400 萬名用戶。Spotify 還簽下某些樂隊的獨家串流服務協議,包括 Red Hot Chili Peppers、Metallica 和 Led Zeppelin。

至於 Rdio,創建 Skype 的億萬富豪 Janus Friis 先是嘗試收取 10 美元月費,而非提供靠廣告支持的免費服務。不過他之後曾嘗試其他經營模式。去年 9 月,Friis 向電台廣播公司 Cumulus Media 出售 Rdio 部份股權。Rdio 今年稍後將推出含廣告的免費流動音樂服務。Rdio 行政總裁 Anthony Bay 表示:「我們是在與免費音樂服務公司競爭。」他指的是 Pandora 和 Songza 等公司。

艾歐文認為 Beats Music 的訂閱服務是明智的商業模式,最終有利於整個音樂業。他指出,免費音樂服務支付的版權費(由聯邦法律規定)低至微不足道,而這類服務吸引了 80%的聽眾。艾歐文說,藝人「覺得被騙了;這些免費服務一團混亂,使人困惑。」相對於音樂串流服務標準協議下的免費服務公司,Beats 的訂閱模式可創造更多收入,並向藝人及版權持有人支付更多版權費。

雷澤諾稱,Beats Music 計劃讓藝人透過其服務與樂迷直接互動。藝人可以控制介紹自己的資料、銷售商品,並向樂迷公佈將舉行的演唱會或將發行的唱片。雷澤諾說:「我曾認真思考,問自己是否將做
一些會傷害藝人的事。得出的結論是,我們的做法是有益的,符合所有人的長遠利益。」─Andy Fixmer;譯 許諾

總之 出產高級耳機與揚聲器的 Beats Electronics 投資 Beats Music,在吸引全球 2900 萬名音樂串流用戶的競賽中,品牌號召力將佔有優勢。

(圖片來源:Hairunnajid, CC Licensed)

 

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