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科技業不斷湧現顛覆既有秩序的新公司,它們或是搶奪其他公司的市場,或是開創自己的市場。但是廚房電器業呢?現今主導美國市場的品牌—惠而浦(Whirlpool)、通用電氣和 Kenmore —都是已成名數十年之久的老牌子。如今三星電子計劃打破這局面。

這間南韓電子公司表示,它希望於 2015 年成為世界最大的電器製造商。三星在美國已是增長最快的電器品牌,市佔率近五年來從 2.3%升至超過 10.5%。「我們正按計劃發展,」三星負責電視機和家庭電器等消費品的聯席行政總裁尹富根說。但是,要取代電器業龍頭惠而浦的地位並非易事。三星一年的電器類產品營業額約為 120 億美元,而惠而浦 2012 年的收入將近 180 億美元。(惠而浦拒絕置評。)市場研究公司 Stevenson Co. 副總裁、前電器業分析師 Eric Voyer 說:「三星要走的路還很長,」尤其是在美國。

在為期一周的拉斯維加斯國際消費電子展(CES)上,三星宣佈了智能家居(Smart Home)計劃,志在令用戶可以用智能手機和平板電腦控制他們的冷氣、雪櫃、洗衣機和 LED 燈。電器本身也將連接互聯網,下載新軟件,或讓用戶透過內置的外部鏡頭監視他們的住所。在 1 月 7 日的記者會上,三星用來介紹新雪櫃和洗衣機的時間,與平板和超高清電視機一樣多。

尹富根說,三星要在銷量上超過惠而浦,勢必要靠公司的研發能力,突破消費者熟悉的電器產品。「家庭電器的創新速度非常慢,不同於電話、個人電腦和電視,」尹富根說,「洗碗機 1860 年面世,此後 150 年其實不曾真正改變。」

在「智能家居」之外,三星還在每一款產品中置入特別的電器功能,使產品與眾不同。三星「名廚系列」(Chef Collection)雪櫃能提供普通水與氣泡水,使各區域保持不同溫度,以及將一個小隔間變成第二冷凍室。三星 FlexDuo 焗爐配有一塊隔板,可以將焗爐分為兩個空間,以不同的溫度加熱。在 CES 上,三星人員還介紹了一種稱為 WaterWall 的洗碗技術,用一個線性系統取代人們熟悉的轉動噴水臂,該公司指這種技術可以將水送到洗碗機內一些不易觸及的角落。

為了開發「名廚系列」產品,三星與一些米芝蓮星級廚師合作,包括法國著名餐廳經營者 Michel Troisgro 和加州名廚 Christopher Kostow。三星打算充份利用這種關係。三星高檔雪櫃目標售價為 6000 美元,比 Kenmore 最貴的型號還要貴近 50%。Stevenson Co. 的數據顯示,三星目前在美國銷售的家電平均價格為 1046 美元,顯著高於整個行業的平均價 702 美元。

家得寶(Home Depot)電器採購副總裁拜爾德(Bob Baird)說,三星要成為家電業世界王者,必須以較低價的型號拓展顧客群。「三星目前是高級品牌,但是如果不佔領核心市場,是不可能成為第一的,」拜爾德說。(家得寶 2012 年尾開始銷售三星的產品。)

尹富根知道這一點。「如果只專注經營高檔市場,我們將很難達到目標,」他說,「消費者對我們有需求,我們就會滿足他們。從高檔市場入手,使我們能從上層開始開發解決方案,然後再層層傳導下去。」

消費者對三星這品牌的認識不僅限於家電,這或許是該公司一項優勢。電視機與流動產品的成功使熟悉三星品牌的人比以前多得多。Kantar Media 的資料顯示,2012 年三星在美國家電市場的廣告支出為 2900 萬美元,低於對手 LG 電子在家電上投入的 3300 萬美元,與惠而浦的 5400 萬美元更是相去甚遠。但是,三星的整體廣告支出則是所有電器生產商望塵莫及的:2012 年三星的廣告的總支出達 6 億美元。拜爾德說:「他們的品牌知名度非常高,智能手機對此有幫助,有些人上門就是為了找三星的產品。」

家電與智能手機和平板電腦的關係不限於品牌。作為一間已經在生產流動設備的公司,三星可以較輕易地將家電接入家庭網絡,提供遙控和維護功能。目前只有一款三星洗衣機可以用智能手機 App 控制,但是該公司正將微處理器和無線晶片置入許多電器中。即使明年無法超越惠而浦,三星也大有希望帶給消費者一個滿是配備 Wi-Fi 功能電器的廚房。尹富根說:「我們做手機、電視和半導體。我們有建造智能家居的技術。」—— Sam Grobart;譯 編輯部

總之 三星希望利用其技術和品牌知名度,突破消費者熟知的電器產品,成為家電業霸主。然而,想做到這點並不容易。

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