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TiZhao 自稱是一個教育迷,自 2009 年取得電氣工程碩士學位後,他一直在繼續參加課程學習。而過去 8 年來他所支付的學費總額為 0 美元。他表示:「對我來說,很難想像上課還需要再花錢。」他現在都是通過在線教育服務 edX 和 Coursera 獲取免費課程。在此之前,這位三藩市居民在當地的一所大學接受繼續教育,每項課程的價格大約為 500 美元。

對經濟學家來說,TiZhao 通過互聯網修習眾多免費課程的做法引發了兩大問題: 免費使用網上商品和服務是否構成經濟交易,就像店主和購物者之間的以錢換貨? 如果是這樣的話,經濟學家在計算 GDP 時,怎樣才能收集到這些交易數據? 而且這些數據是否可以納入其中?GDP 是一個國家銷售的所有商品和服務的價值總和。如果一個學生在參加一個免費網上課程時不需交納費用,那麼該服務所產生的價值也很難衡量。

美國麻省理工學院的教授 ErikBrynjolfsson 表示,GDP 數據低估了美國在互聯網上所取得的「非常有希望的」進步。布林約爾松是麻省理工斯隆管理學院數字商業中心的主任,他表示:「我們將不得不徹底改革衡量經濟增長的方式。事實上,我們消費所產生的 GDP 並不等同於我們所獲得的價值。」

布林約爾松和麻省理工學院的博士後 JooHeeOh 通過測量消費者在免費網站上停留的時間來計算消費者在互聯網領域投入的價值。他們認為,從 2002 年至 2011 年,這些虛擬產品每年為消費者增加了 340 億美元的福利,佔到年度 GDP 的 0.26%。他們在這些網站上花費的時間本可以用來賺錢或做其他事情。

歐洲互聯網廣告局(IABEurope)是一家總部位於布魯塞爾的數碼營銷推廣機構,它和諮詢公司麥肯錫(McKinsey)對歐洲和美國的互聯網用戶進行了調查,以估計基於網頁服務所產生的價值。他們得出的結論是,在 2010 年,美國人在該服務中花費了 320 億歐元 (約合 429 億美元) 的價值,這超出了他們在收費數碼媒體上所花費的總額。在波士頓諮詢集團(BCG)進行的一項調查中,大約 7% 的美國受訪者表示,他們寧願以一年不洗澡的代價來換取上網的自由,21% 的人表示,他們願意放棄性生活,73% 的受訪者表示,他們願意放棄飲酒。

官方數據統計人員仍持正統觀點。美國經濟分析局 (BureauofEconomicAnalysis) 局長 SteveLandefeld 說:「我們是經濟學家。我們不相信有免費的午餐存在。」該局隸屬於美國商務部,負責計算該國的 GDP。他表示,經濟分析局已經將互聯網產生的價值納入 GDP 中,其中包括免費網站的廣告收入和出售消費者瀏覽習慣的信息產生的價值。

PeterKlenow 是史丹福大學的經濟學家,同時也是一位經濟增長領域專家,他表示:「我們已經有所進展,但距離產生一個可與 GDP 比肩的數據還很遙遠。」他指的是一些經濟學家心目中的「聖杯」—— 一種衡量消費者全部福利 (包括來自網絡的福利) 的指標。「當我們變得更加富裕時,我們要的不是增加數量,而是提高質量和增加種類。我們可能在很大程度上忽視了這個問題。」—— AkiIto; 譯融汐

總之美國消費者每年在互聯網上使用了高達 340 億美元的免費商品和服務,而 GDP 在計算時可能未將此類別納入。

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