運輸革命需要加快!沒想像力的人才會覺得我們不需要「無人駕駛車」

在西北大學的社會科學教授 Robert Gordon 於去年年底所發表的 《Why Innovation Won’t Save Us》 一書中,提到:

Google 的無人駕駛汽車,真的能夠拯救早已萎靡不振的經濟成長嗎?我根本看不出哪裡值得我感到樂觀。但無論是 Google 的執行董事長 Eric Schmidt 或是 麻省理工學院的教授 Erik Brynjolfsson 都不斷在鼓吹無人駕駛汽車的好處。

人們去上班或買菜時都會開車,但無論如何,他們都必須待在車內,那麼自己駕駛跟交由電腦駕駛,是能有多少差別?在安全性方面,就算沒有無人駕駛功能,美國每百萬英里車禍死傷人數自 1950 年以來,還不是早已降低了 10%?

Gordon 的這番話就像 19 世紀末的人說:「坐馬車跟自己騎馬有什麼兩樣?馬車到頭來還不是要靠馬來拉」一樣可笑,因為兩者皆忽視了這些創新本身的改變,以及未來可能將帶來的改變。

  • Gordon 會對科技感到悲觀,是因為他缺乏想像力

與 Gordon 相反,刊載於《Popular Science》的一篇文章 〈Inside Google’s Quest To Popularize Self-Driving Cars〉 則談到了 Google 的無人駕駛汽車可能將帶來的諸多改變:

無人駕駛汽車不只提昇了安全性,還可藉由電腦操控讓行車變得井然有序。Volvo 已成功製作出稱為「platooning」的簡易自動駕駛系統,讓汽車學習專業駕駛的行車模式,另外還有特別的「車際網路」可以讓電腦與周邊車輛進行連線與調控。根據一份 2012 年電氣與電子工程師協會(IEEE)的研究估計,自動駕駛系統一旦普及,車與車之間就能整齊相鄰而駛,高速公路可容納的車流量可因此增加多達五倍。

另外,德州大學的人工智慧領域權威 Peter Stone 認為,將來十字路口的壅塞問題將被全新的路口管理系統所解決,大幅縮短城市內的行車所需時間。Stone 也表示這些科技將帶來更多可能,例如可以減輕道路壅塞的 micro-tolling 系統,以及可以在一瞬間與周圍其他車輛分配好路線的「路線規劃助理系統」等。 在未來,不只再也不會塞車,也不會再有紅燈了,因為電腦會確保一路暢通無阻。

Volvo 在經過實地測試後,估計 platooning 系統平均約可省下 10% 至 15% 的油耗。此外,若將 「哩程破錶(hypermiling)」 的駕駛方式輸入至系統中,最多甚至能省下 30% 的油耗。

另外,要是去除人為疏失的部份,行車效率也能提升兩倍。Volvo 的目標是讓 2020 年以後推出的車款再也不會發生事故。 目前 Volvo 最新的車款已經能夠在察覺到緊急危機時,由電腦自動進行倒車或是煞車,以避免對撞或是衝下懸崖等。在未來,虛擬保險桿將會逐漸取代橡膠與金屬製的保險桿,防滾籠也將走入歷史,而少掉這些零件又將使車體更輕,因而更能省油。

事實上,這些改變還只是冰山一角而已。自動化駕駛最棒的部份就在於「不需要人力親自操控」,因此只要擁有無人駕駛汽車,就像獲得了一位安全、便宜又值得信賴的司機一樣,只要上了車就會自動被載到目的地。同樣地,自動化將來也能運用至許多其他地方。

  • 你碰過以下的事情嗎?

湯都煮好了,打開冰箱才發現蔥花早就用完了
要寫字的時候,筆筒裡的筆要嘛斷水、要嘛都不見了
故障手機要拿去送修,還要再找時間去拿回來,老闆還要你改天再送去一次

在未來,或許這些事都不必再親自操心了:蔥花會自動補滿、筆筒會自動有筆,手機也能自動送修(還會自動被送回來)。這些都是無人科技在未來可能帶來的改變,絕不只是「騎馬」與「被馬拉」的差別而已。

最令人興奮的是,這項科技人類基本上已經做到了,只是價格仍不親民而已。但就和電腦剛問世時一樣,相信無人操作的創新技術假以時日將有可能成為家家戶戶普及的設備,並且大幅改變民眾生活方式,為人類帶來第三次工業革命。

(資料來源:The Economist;圖片來源:Randy Read, CC Licensed)