Google 每 3 個小時就增加一項專利,是防衛、是攻擊,還是紙老虎?

《TO》導言:在昨日< 產業巨人阻礙專利法改革,IBM、微軟賞了「創新精神」好大一巴掌 > 一文中提到,美國眾議院發起一項法案,目的是給予「被告挑戰原告專利一個快速而經濟的空間」。但經過 IBM、微軟等專利大戶的遊說,該法案遭到移除。

本文中提到 2007 年的 Google,只有少少 38 項專利。六年後,Google 握有的專利數已達五萬多項--而且幾乎每 3 個小時就增加一項專利!

控制這麼多的專利,Google 難道想要用它們來 Be Evil 嗎?Google 說是用來防禦,讓其他人不敢告它。但會不會這些專利的價值都不高,充其量只是紙老虎一只?

當專利已經不再是自衛盾牌,而是重傷武器時,重傷的是美國引以為傲的創新精神。

Google 認為專利,尤其是軟體專利大部分都是假的,基本上都是低質量的,是那些無法創新的公司在法庭上用來傷害消費者並扼殺真正的創新者的武器。

  • 每天多 10 項專利,今年目標為 1800 項專利,將超越英特爾

但根據美國專利商標局的數據,Google 現在卻非常熱衷於為自己的創意申請專利。 這種熱衷到了何種程度? 現在 Google 每天可獲得 10 項專利! 而 2003 年的時候,Google 1 年才獲得 4 項專利。

情況表明,Google 正致力於建設全球最大的專利池之一。Google 今年的目標是獲得 1800 項專利,一旦該計劃成功,Google 將首次躋身 10 大專利獲得者之一,這個成績將超越 GE、英特爾等業界巨頭。

Google 迫切需要更多的專利來捍衛自己的免費行動操作系統,Android。儘管 Android 是全球最流行 ​​的智能手機操作系統,但 Google 和 Android 終端製造商正面臨著越來越多的法律挑戰。上個月,一家代表蘋果、微軟及黑莓的公司控告 Google 侵權,其中涉及到的一項專利申請時 Google 甚至還沒有出生。而 Android 的最大設備製造商三星也剛剛在侵權案中,被判向蘋果支付 2.9 億美元的賠款(參見 蘋果 Vs. 三星:技術界最複雜的友敵關係)。

Google 的一項新專利,利用計算機眼鏡投射鍵盤到用戶手上

  • Google 一方面抨擊專利的意義,一方面大量申請專利

Google 的手法像是明修棧道,暗度陳倉。在輿論上 Google 仍繼續貶低專利要求書,稱這相當於給消費者的智能手機課稅。Google 的首席律師 David Drummond 曾說,一台典型的智能手機涉及的專利最多可能達 25 萬項,但這些專利跟大多數專利一樣「基本上是有問題的」,而且大部分都是「可疑的」。

但是,從申請情況來看,Google 最早可能從 2007 年就開始意識到自己需要玩這場專利遊戲,而且要大玩一場。2007 年是 iPhone 推出的元年,這款智能手機受到的保護絕不僅限於其金屬外殼,還包括眾多專利、商標組成的銅牆鐵壁 -- 從「主畫面按鈕」,到圓角圖標的設計,不一而足。喬布斯也是吃一塹長一智了,1 年前圍繞著 iPod 的知識產權戰讓他的公司輸掉了 1 億美元,從此喬布斯發誓要「申請一切專利」。

Google 肯定清楚自己的地位有多脆弱。當喬布斯發布 iPhone 時,Google 總共才申請到了 38 項專利,才 38!為了跟蘋果的手機平起平坐,Google 匆忙推出了 Android。這款 Google 收購的軟件相對較老,而且它是開源的,受到的知識產權保護很弱。

從那以後,Google 無法將產品功能或創意當作商業秘密保護,其研究人員、業務經理還有廣告專家於是跟外面的律師一起合作,將一切自己想到的創意都拿去申請專利, 唯有如此固執的專注,才能解釋 Google 專利的幾何級數增長。Google 每年獲得的專利數基本上是上一年的 2 倍,這種增長速度似乎比任何其他大公司都要更快更持久。Google 是第 3 或 4 大軟件專利持有者,僅次於 IBM 和微軟。

技術分析師 Gregory Aharonian 說,Google 跟其他大公司一樣,知道要是用不斷的申請將工作過度的專利局拖住的話,就能夠贏得專利,哪怕自己的那些創意未必就是新穎的。「 一般規則是,一家公司擁有的專利越多,其專利組合的質量就越接近於所有專利的平均質量,也就是說 -- 大部分專利都是無效的。」Aharonian 說。

2011 年當 Google 面臨第一單重大智能手機專利訴訟案時,當時的 CEO Eric Sc​​hmidt 仍維持那種態度。他說,Google 寧願去創新也不玩法律遊戲。「我們目睹了進入市場的 Andr​​oid 設備呈爆發式增長,由於我們的成功,競爭對手以訴訟來作為回應,因為他們無法通過創新來回應。對此我不是太過擔心,」現為 Google 執行主席的 Schmidt 如是說。

  • Google 握有那麼多專利,不是為了控告他侵權,而是保護自己不被人控告親權?

但 Google 擔心它需要更多的專利,它需要一個龐大的軍火庫,龐大到令其他對手望而生畏,因害怕 Google 反訴而不敢發起訴訟的地步。

去年,Google 在其有史以來最大單的收購案(125 億美元收購摩托羅拉移動)中,獲得了 17000 項專利及 7000 項專利申請。Google 還向 IBM 購買了超過 1000 項專利,並從其他的電信公司和汽車零部件製造商處選購了其他專利。Google 聲稱,自己目前控制著超過 51000 項專利及專利申請。

Google 最近幾年的新增專利數跟蘋果一樣,不斷飆升

Google 最新贏得的專利未必能對 Android 起到什麼幫助,但這些專利能幫助 Google 保護新產品和功能。

在 Google 本月獲得的這 177 項專利當中,有一項是 Google X 創始人 Sebastian Thrun 的,這是一項有關為手機創建室內地圖的專利; 另一項專利則與方便汽車觀察的交通燈 3 維定位有關;其中也有一項創始人 Brin 的專利,專利內容是互聯網數據模式的分析方法。Google 已經獲得了語音接口及飛翼風力渦輪機的專利。在最近創立了醫學研究公司 Calico 之後,Google 今後有可能也會申請抗衰老方面的專利。(參見 Google Vs. 死亡:時代周刊專訪 Larry Page)。

Google 已經發出信號,表明自己的意圖是防禦性的。 該公司支持旨在提高軟件專利認可及用來作為法律武器難度的專利改革立法行動,還通過將數十項專利免費開放給開源項目來塑造自己的正面形象,保證不會訴訟,「除非首先受到攻擊」。

  • 但專利以如此快的速度增長,是否真的帶來更多價值,還是只是浪費時間、金錢?

有待商榷的是,Google 專利迅猛的增長速度,是否意味著這家公司比以前創造出了更多更有價值的技術。現在 Google 的專利數量是 10 年前的 500 倍,是不是就意味著 Google 的創新能力也是以前的 500 倍了呢?還是說,環境迫使這位搜索巨頭不得不表現得像自己所唾棄的對手一樣:耗費大量的時間、金錢和精力在對公眾不一定有價值的法律行動上。

Google 發言人對此的評論是:「我們為自己工程師的創新感到自豪,這讓我們可以申請越來越多高質量的專利。」

  • 延伸閱讀:

產業巨人阻礙專利法改革,IBM、微軟賞了「創新精神」好大一巴掌

(本文轉載自合作媒體《36 氪》;參考資料:technologyreview.com

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