這就是軟硬整合的最佳應用之一:像魔法一樣,一進房間就播放你最喜歡的音樂

想像過這樣的家庭揚聲系統嗎:一踏入家門,該系統就立刻辨識出你是誰,並且播放你喜歡的歌曲?Tim Ryan 與其他四位主修工程的學生將使我們的夢想成真!

去年, Tim Ryan 與其他四位主修工程的學生研發出前述的新發明,該系統可利用我們手機裡裝設的 RFIP 晶片,找到屋內的人的 facebook 頁面、透過音樂串流服務 Spotify 分析其音樂喜好,而後快速地設定專屬的音樂播放清單;若屋內的人離開並換個人進來,該系統也能再度根據新的資訊重新編排播放清單。

Ryan 表示:「我們想要創造出一個平台來製造有社交連結的機器。」

所以,任何感興趣的人都可以設計自己的應用作品!因為 Ryan 一夥人可不只是設計出一組創新的揚聲器,他們創造出的是一組軟硬體的結合,讓任何人都有機會打造出能與人互動的實體機器。

 

  • 核心設計是 Tessel 電路板

其計畫核心是 Tessel-由 Ryan 及其夥伴專門設計的電路板。 該團隊決定讓 Tessel 成為開源資源,因此所有人都可以使用 Tessel、製造 Tessel、也可以藉 Tessel 來實現自己的創意。同時,Ryan 及其同儕也共組 Technical Machine 公司,該公司將負責管理其開源計畫,並協助其他想要發揮創意、結合軟硬體的人。

Technical Machine 就位在兩股科技潮流的交會點上,第一股科技潮流是「量化生活」, 在這股潮流下,我們蒐集並分析各類有關自己的習慣與資料,例如藉由 Fitbit 來紀錄健康資訊、RescueTime 來衡量工作生產力、或是 Last.fm 以紀錄自己的音樂喜好。

另外一股潮流是「物聯網」(internet of things),物聯網的意思是指我們日常生活中的物品及裝置彼此連結、溝通、甚而交換資訊,進而使人類生活自動化,像是 Nest Labs 恆溫控制系統及 Phillips Hue 家庭燈控系統都是此潮流下的產物。量化生活專家 Chris Dancy 認為這兩股潮流的交會點就像一個平台,而 Technical Machine 希望能成為建立該平台的公司。

  •  不是專業人士,也可以設計專屬應用

他們之所以想創造 Tessel,是因為他們相信要打造出一套與網路連結的個人化揚聲系統應該已經變得容易多了。現在有許多公共網路服務上都有工具可取,這些工具是 APIs(application programming interfaces),而有了這些工具之後,要結合 Facebook、Spotify 或是其他應用程式的數據就變得簡單許多。

即便你不是相關專業人士且不會寫程式也無妨,你可以透過 IFTTT(If This, Then That)服務來快速簡單地連結不同服務。

  •  硬體與網路服務的結合依舊有挑戰性

這幾年來,開源硬體資源確實也有進展;在微電路板 Arduino 與 Raspberry Pi 出現後,許多業餘玩家與企業家也開始挑戰開源硬體這塊領域,Arduino 與 Raspberry Pi 等資源確實已帶起這股潮流,像是以 Linux 驅動的釀製啤酒系統就是很好的例子。

雖然已經有 Arduino 與 Raspberry Pi 可供運用,但是 Ryan 與其團隊發現開源硬體市場中還有一塊缺口待填補:

Arduino 已經是該領域一大進展, 但是要把 Arduino 連上無線網路真是非常麻煩,首先要先找一無線模組、進行焊接、然後再特別設計其韌體。

當你好不容易完成前述作業後,讓 Arduino 成功運作後,就會發現它並不具備足夠的計算能力,遂無法處理太大的網路流量,的確令人頗為頭痛。而相對來說,Ryan 團隊不需要也不想要使用 Raspberry Pi,因為它有如一台完整的 Linux 電腦,可說是大材小用。

Ryan 表示:「最困難的部分是撰寫使用說明。」要向網路程式設計師說明硬體相關的事並不容易,而要向硬體工程師解釋網路程式設計也是一樁難事。哪該怎麼辦呢?

最後, 該團隊決定他們不向網路程式設計師說明硬體,他們要讓硬體工程師向網路程式設計師學習。

  • 開源電路板 Tessel 誕生

Tessel 就在這樣的理念下誕生了,Tessel 比 Arduino 還要強大,而且它正是特別為連結網路的應用程式 (web connected applications) 所製造;更重要的是,Tessel 就是特別為這些應用程式的設計人員而出現的電路板。

為了達成此目標,Tessel 使用特製的韌體系統,該系統可以執行 Javascript,讓網路程式設計師使用他們所熟知的語言。

另外,Tessel 還利用知名的 Javascript 平台 Node.js,取用該平台許多可重複使用的開源碼,Ryan 如是說:「你可以透過 Node.js 輕易取得網路伺服器及程式庫。」他們也希望 Tessel 最後可以支持更多種程式語言。

簡化許多設計困擾

使用者並不需要安裝或配置 Linux 或是任何其他作業系統來使用 Tessel,其韌體可以直接執行你所寫的程式碼,而為了讓大家更易理解 Tessel 的特色與定位,Ryan 將其與網路服務 Heroku 做比較。

Heroku 服務能讓網路程式設計師在雲端執行程式碼,此舉讓程式設計師不需要擔心許多問題,比如說配置及處理電腦伺服器等等,而 Tessel 之於實體裝置,就如 Heroku 所扮演的角色一樣,簡化了許多原有的困擾。

Tessel 開放第三方模組化

Tessel 也是運轉其他硬體的平台,因為其模組化的設置使得研發者得以輕鬆加上其他組件而不需焊接。該公司已經設計 11 件模組,包括加速器、GPS 工具以及一台感應器,該感應器可以感應濕氣、溫度及亮度等等。該公司也已經公開其使用說明文件,所以第三方也可以參與設計及建立自己的模組。

雖然 Technical Machine 已經公開 Tessel 的設計,但是目前除了該公司外,還沒有人製造出或持有 Tessel,不過該公司期望可以在 11 月中旬開始出貨。

若 Tessel 得以運用廣泛,或許在不久的將來,每個人家中都會有位「聽有聲、看無影」的小管家,隨時為你播放音樂、控制溫度、調控燈光等等。

還有哪些可能呢?就等各位運用 Tessel 發揮創意囉。

(資料來源:Wired ; 圖片來源: opensourceway , CC Licensed)

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