2010 年,Google 宣布將在美國擇一城市推出 Google Fiber 光纖到府服務,一時間在美國許多城市引起騷動,全美共有超過一千個社區的居民提出請願,希望自己的家鄉能夠雀屏中選。 2011 年三月,Google 宣布選擇在堪薩斯市 (Kansas City) 率先推出 Google Fiber 光纖服務。

Google 為何選擇堪薩斯市?打開地圖,堪薩斯市的地理位置幾乎就在美國的正中心,在過去美國發展鐵路的時代曾經輝煌一時。據說許多光纖公司在舖設光纜時會順著鐵路沿線舖設,這樣的歷史背景或許就是堪薩斯市拔得頭籌的原因吧。 

  • 因為超快的 Google Fiber 光纖網路,堪薩斯市名聲大噪

在 Google 宣布之後,一時之間堪薩斯市名聲大噪,也吸引了不少創業者前去一探究竟。 由於金融海嘯時期當地房屋價格崩跌,獨棟住宅的價格只要幾萬美元,以致於一些創業者到了堪薩斯市之後,第一件事情就是買一棟房子做為創業基地。

筆者在 2012 年底首度造訪堪薩斯市,並且透過 Airbnb 在當地的駭客屋租了一間房間。初次拜訪的經驗可說不只震撼,而且受寵若驚,在駭客屋主人的安排下,不只兩位 Google 光纖大使(Google Fiber Ambassadors)天天全程陪同,更實地見證了百倍網速的驚人吸引力。 

上圖是筆者在當地實測網速,以目前一般寬頻大都落在 8-10Mbps 的速度來講,這樣的速度的確是快了一百倍左右,下載一張 DVD 影片只需要不出幾秒鐘的時間。使用幾天下來筆者覺得自己就像是身處在未來世界,外面世界的所謂寬頻在這裡看起來就像十多年前的撥接一樣地龜速緩慢。 

Google Fiber 的佈署方式是將全堪薩斯市切成許多小塊的 「Fiberhood」,讓每塊 Fiberhood 的居民上網預先登記需求,只要這個 Fiberhood 範圍的居民有超過一定比例事先登記光纖需求,Google 就會依照自己的擴張順序進行逐塊部屬。因為這樣的特性,在最早提供光纖服務的州線路(Stateline Road)一帶就逐漸形成了一個創業聚落。

堪薩斯市橫跨密蘇里(Missouri)與堪薩斯(Kansas)兩個州,兩個州由一條路隔開,這條在地圖上看起來是一條垂直線的的州線路 (Stateline Road)就是兩個州的分隔線。在這條路上,你可以看見兩旁的房屋分屬兩個不同州的奇景。因為城市橫跨兩個州的關係,堪薩斯市也是全美唯一一個擁有有兩個市長的城市。

州線路 (Stateline Road) 上的 Google Fiber 總部

在谷歌光纖大使(Google Fiber Ambassador)安排下透過 4K 螢幕與谷歌總監對談 

Startup Village 一景

  • 也因為超快的 Google Fiber 光纖網路,堪薩斯市中型成了「創業村」

在州線路上,距離 Google Fiber 總部大約一兩百公尺距離的地方因此逐漸形成了一個被稱為創業村(Start-up Village)的創業聚落。在堪薩斯政府,以及當地傳奇大亨考夫曼 (Ewing Marion Kauffman)所捐贈創立的考夫曼基金會促成下,開始舉辦每週固定舉行的百萬杯(One Million Cups)創業論壇。

One Million Cups 每週邀請兩位在地的創業家上台簡報,並與參與者進行對談交流。 為什麼把論壇叫做「One Million Cups」? 因為他們認為,要用一杯又一杯的咖啡來打造這樣一個創業社群,一直到第一百萬杯咖啡被喝掉為止。不過事實上,自創立以來才消耗掉了一萬多杯咖啡的 One Million Cupe 論壇,現在已經擴展到全美其他十九個城市,影響力不可小看。

目前 Startup Village 一共已經有三十餘家新創公司進駐, 吸引了一千多萬美元的投資,在此地孕育的公司大多圍繞著光纖所提供的超寬頻發展各式應用。

例如 Leap2 這家公司,發展的是結合社群及影音多媒體的革命搜尋技術,Leap2 創辦人 Mike Farmer 認為,Google 目前所提供的搜尋方式還是 web 1.0 時期的文字搜尋結果,在寬頻時代的搜尋應該要更有智慧,呈現更多樣化及智能化的結果,這就是 Leap2 創辦的目的。 此外,還有可能顛覆 Craigslist 的在地多媒體社群網站 Local Ruckus,在筆者造訪時正要慶祝簽下 Sprint 這家大客戶。

Kansas City 的創業潮讓人直接聯想到的就是 1995 年時候的矽谷,許多當時不起眼的小團隊如今已經都是跨足全球的大企業。Startup Village 讓筆者想起 2000 年時初次拜訪 Google 的辦公室,當時 Google 還是只有四十個人的小公司

Kansas City 除了有超高速的光纖網路之外,還有非常優美而且單純的環境,讓這些創業者可以專注發展新技術。雖然目前還沒有大的購併或者上市發生,但可以預見在不久的將來應該就可以看得到。

在網路的世界裡,小公司永遠值得敬畏,因為下一個顛覆巨人的可能就是他們。

One Million Cups

Startup Village 裡的 Local Ruckus 辦公室一景

Leap2 在閣樓內的辦公室,及其創辦人 Mike Farmer 

Startup Village 裡的另一家新創公司 Square Off 在辦公室內舉辦派對,慶祝簽下 TGI Fridays.

(封面圖片來源:jonny goldstein, CC Licensed)