先別打蟑螂,牠可是最好的神經學教材!把牠抓來做「蟑螂機器人」吧(認真)

  • 運用神經學原理,使用手機 App 遠端操控蟑螂的行動

當你悠閒的坐在沙發上,眼瞥見一個黑影快速閃過時…… 啊!蟑螂!多數人當下身體瞬間反應定是逃離現場,膽大一點的人則迅速拿起拖鞋亟欲消滅這隻邪惡的生物。但且慢,在打之前,我們先來聽聽神經學家 Greg Gage 在 Ted-Ed 發表的演說,他說:「大家都誤解蟑螂了,在神經學的領域裡,蟑螂對小孩而言可是個活生生的教學教材。」

Greg Gage 對蟑螂有著特殊的愛好,這一部分也解釋了他開啟的前瞻性計劃:透過遠端遙控蟑螂來教導小孩神經學的原理

在過去三年,Gage 與共同創辦人 Tim Marzullo 一同成立 Backyard Brains 開發團隊,致力於研究如何藉由無線電子訊號,刺激蟑螂觸鬚上的神經元,以控制蟑螂的行動。 Gage 表示,大腦是個發電器官,每一個神經元彼此間的傳遞是透過傳送電衝動(spike)來進行資訊編碼。

在 RoboRoach(半機械蟑螂)的計畫中,只要使用電流刺激蟑螂觸鬚根部的敏感觸覺神經元,產生電衝動後傳回大腦中樞神經系統,大腦接收到訊號便能察覺觸鬚是否觸碰到東西,然後選擇轉向行動。即是說,RoboRoach 計畫是利用蟑螂碰到東西即會轉彎的原理特性,把電線插在原觸鬚的位置(插入前得先拔掉蟑螂的觸鬚),將電流傳送到觸鬚根部進行刺激,讓蟑螂產生觸碰到東西的錯覺,以控制蟑螂左右轉的行動,這道理其實跟控制馬的韁繩是一樣的道理。

作為未來神經元教學計畫,Gage 在底特津的 TED 演講中宣布,公司將開始推出電子背包(包括一隻活生生的蟑螂、外科傳動裝置和微電子硬體),裝在蟑螂的身上,提供孩子用手機 App 遙控蟑螂。

  • 未來發展和潛在爭議

RoboRoach 計畫希望以教學目的為主,畢竟 Gage 在就讀於密西根大學的博士學生兼課外神經學課程老師時,體認到神經學並不是一門可以在實驗室做實驗的課程,光是要具體呈現出神經元間傳導的過程就得花費大筆的器材費用。Gage 強調,此計畫教學的對象是在學學生,這樣的產品可以激發學生對神經學的興趣,希望能培養出未來出色的神經學家。

除做為教學用,學論還興起一種「搜救蟑螂」的想法,讓蟑螂背上小型的相機爬過碎石,幫助生還者與搜救者溝通。

雖說 Roboroach 計畫是以學術為導向,但不免會讓人覺得有「人類企圖主宰自然」的嫌疑,動保團體提出強烈抗議,認為這根本是打亂蟑螂原本的生活模式,如此玩弄活物實在既殘忍又不不道德。

你認為呢?看似一種創新的發明,是否已經違反道德倫理了?

(資料來源:Fastcompany;圖片來源: JD Hancock, CC Licensed)