這是個殘酷的事實:假如富比士前 400 名的富豪同時得到癌症或愛滋病,這些疾病的解藥就非常可能會提早許多年被研發出來。

想要替難解的疾病找出解藥,除了必須投注大量的時間、人力,還需要大把大把的鈔票才有可能做到,這就是為什麼 Google 最新投資的 Calico 計畫如此振奮人心 -- 除了比爾蓋茲外,終於有大企業願意為了醫療健康投注大筆資金與資源!

  • Calico 是什麼?

Calico 是 Google 自從 2008 年推出 Google Health 以來,最大的一個健康照護計畫。這五年來,除了 Google 日益壯大,人們對於健康的態度也與以往截然不同;在今日,約 20% 的智慧型手機用戶曾下載過一個以上的醫療保健類應用程式,也有約 60% 的成人會在網路上尋找健康相關的知識。

Calico 由前 Genentech 執行長兼現任蘋果公司董事長的 Arthur D. Levinson 領軍,對於人體健康展開各項艱難的研究。根據目前所知的消息,Calico 將會充分利用 Google 龐大的雲端資料庫來協助研究進行,探索疾病與老化的源頭與解藥。

  • Calico 的目標:延長壽命與治療疾病

光是研究會自行駕駛的汽車與 Google Glass,還不足以令 Google 執行長 Larry Page 滿意,「健康」是 Google 下一個要解決的問題。Page 向 TIME 雜誌表示:「想要讓一個想法成真,大約要花十到二十年,健康照護方面的問題也不例外。我們應該要集中心力去做真正重要的事情,這樣一來在距今十到二十年後,就能完成這些重要的事情。」

與《TIME》雜誌的訪談中,Page 暗示:「大幅延長人類壽命,將會是 Calico 的首要目標之一。」雖然無法讓人長生不死,但根據可靠消息指出,Page 的「大幅延長」指的可是「一百多年」!

  • Calico 將如何延長人類壽命?

根據 Google 所宣布的以及其他的消息來源,目前我們已知 Calico 可能將朝以下三個目標研究,藉以消除疾病及延長人類壽命:

一、不死之蟲:渦蟲

不說可能很多人不知道,就長壽來說,人類其實落後許多生物,而其中生命力最為驚人的正是鼎鼎有名的渦蟲。沒錯,來自 Nottingham 大學的科學家早已於 2012 年發現一種能夠不斷自我再生與分裂的渦蟲。研究員 Aziz Aboobaker 解釋:「通常當幹細胞為了治療傷口、繁殖或生長而分裂時,就會跟著老化,也就是幹細胞不再能夠分裂,且取代老舊細胞的能力也會越來越弱,像肌膚的老化就是最容易見到的例子。相反地,渦蟲的幹細胞卻能夠不斷分裂而不會老化。」

要是能讓人類幹細胞如同渦蟲幹細胞一樣不斷分裂並修補老舊細胞,人類存活的時間就能大大提升。

當然,像這樣的研究必須仰賴龐大的資金來支持,而且不是一年半載就能完成。雖然過去已有許多研究團隊也曾做過類似研究,且多半以失敗收場,但那已經是許多年前的事了,何況這次的挑戰者,可是成功在短短幾年內替整個星球繪製出地圖的 Google!因此,不論 Google 將來打算如何著手研究,成果絕對值得期待。

二、替代器官與奈米修復機器人

許多人的死因是一些重要器官停止運作,而在近幾年,人們已成功藉由器官移植延長了許多人的壽命。在不久的將來,人們很有可能藉由神奇的 3D 列印技術來做到大規模器官移植。科學家早已知道該如何移植功能不全的腎臟,因此相信不久之後,換顆心臟就會跟去超商領個包裹一樣簡單。

話雖這麼說,直到 3D 列印的價錢變得親民以前(可能還要好幾年),這樣的器官移時手術可能會要價十分不斐。此外,光是替換功能不全的器官還是不能防止老化。因此,科學家下一步可能就是要研究如何大舉替換衰敗的組織或即將死亡的細胞,對此,Google 的工程總監 Ray Kurzweil 認為,奈米機器人大軍或許將能藉由模仿 DNA 的結構,來替人類從體內徹底翻新,藉此達到長壽與回春。

三、癌症防治

雖然 Page 認為治療癌症並不是延長人類整體壽命的關鍵,但就某些方面來說,癌症是 Calico 不得不面對的難題。《Molecular Biology of the Cell》的作者們解釋,假如一個人活得夠久,就不免會有一些細胞開始變異,而最終導致癌症。因此,只要我們活得越來越久,我們就得面對癌細胞的問題。

根據可靠消息來源表示,Google 在這方面將從客製化藥物來著手,藉由根據每個人獨特的基因與生物標記,來調製出專門的藥物以對抗癌症。

  • Calico 的其它貢獻:激起漣漪

舊金山 Gladstone 研究機構的 Katherine Pollard 認為,研究員與企業家之間仍存在著一道巨大的鴻溝,尤其科學家與矽谷的大老闆們彷彿兩者之間毫無關聯。

因此,雖然目前還不能肯定 Google 將怎麼做,以及是否會成功,但光是有這樣的大公司願意投身協助醫療研究,就已經是一件大事了,且這麼做勢必能在業界激起漣漪,鼓勵更多同行加入促進研究發展的行列,除了能夠讓科技突破發展,最後也能回頭造福所有人類。

但另一方面,也有人認為 Calico 單純意圖延長人類壽命是一件非常愚蠢的行為,因為目前地球上已多達七十億人口,其中甚至約有十億人連基本的醫療資源都無法分得。要是平均每個人壽命增加十年,肯定會讓資源分配的問題雪上加霜。雖然說出「研究如何治療癌症是錯誤的決定」好像會被大家看作冷血的混帳,但其實這句話的確值得深思。

或許,比起讓一個 95 歲的人活到 100 歲,普及全球醫療資源會是個更值得先去達成的目標。

(資料來源:TechCrunch;圖片來源:TechCrunchEphemeral Scraps, CC Licensed)