寇斯定理

 撰文 / 張育寧、盧恩廣

原文發表於 2013/9/17

企業存在的意義是什麼?

聰明人的工作是提出困難的問題,超級聰明人的工作則是問出看似簡單實則困難的問題。

1991 年諾貝爾經濟學獎得主寇斯(Ronald H. Coase) ,本月 9 月 2 日在芝加哥過世,享壽 102 歲。寇斯是經濟學芝加哥學派代表人物,新制度經濟學鼻祖,曾提出知名的「寇斯定理」。

寇斯的辭世,網路業反應很冷淡,很多經營偉大網路企業的人、或者正準備運用網路技術改變世界的創業者,可能聽都沒聽過寇斯。但是,為什麼網路會對商業世界帶來如此劇烈衝擊?為什麼企業組織會走向扁平化、為什麼這麼多職業分工快速消失?如此重要的現世問題, 他早在 1937 年的論文裡,就已經提出解答了。

很多網路創業者不知道,寇斯對交易成本的詮釋研究,無時無刻不在他們的創業與經營過程中體現著。英國衛報這樣為寇斯對網路業的影響下註腳:「在某種程度上,這些人都是寇斯的奴隸。寇斯雖然已經作古,但他肯定不會消逝。」

企業是因為交易成本而存在

寇斯在 1932 年,21 歲那年問了一個很簡單的問題:「企業為何存在?」他認為,經濟學研究花太多時間和力氣在探究 Adam Smith 口中所說的「看不見得手」,埋首計算供需平衡,卻忘了檢視現實商業世界的基本樣貌,例如,如果市場交易由供需價格決定,為什麼我們還需要企業組織?

基於對企業的好奇心,想要了解企業為何存在,寇斯花了一段時間研究當時全球型企業美國福特汽車與通用汽車公司。1937 年他出版《企業的本質》(“The Nature of the Firm”),他在這篇論文提出的解答至今都還耐人尋味。

寇斯對於經濟體系提出革命性見解,思考為何人們創造企業以及什麼因素決定企業的規模。更提出影響深遠的「交易成本」概念,所謂交易成本指的是,完成一筆交易時,交易雙方在買賣前後所產生的各種與此交易相關的成本,例如時間、費用、經常開支等等。

在寇斯提出理論的時代,由於通訊、交通、物流不像現在便捷,企業為了減低交易成本,偏好採取垂直整合各部門方式,從上游原料至中、下游的生產行銷結合成為一個體系。而非在市場上與不同廠商、單位交易。

寇斯的研究成果不只解釋了經濟市場為什麼會需要企業組織,更重要的是他更精確的解釋市場如何決定生產哪些商品或服務。當交易成本過高時,企業(生產者)即使能以低成本製造產品,仍然會選擇不參與這個市場。反之我們也可以推論,當交易成本快速下降,能夠參與市場的生產者就愈來愈多。

從私人企業探討交易成本的重要性之後, 寇斯又在 1960 時發表他第二篇影響深遠的論文《社會成本問題》(“The Problem of Social Cost”)。他挑戰當代思維,認為並非只有透過政府干預,才有辦法限制大眾、企業侵權行為。

他認為,如果沒有交易成本(如政府規範)存在,交易的兩方會為了達到最大利益而私下溝通、協調。讓交易回歸市場機制運行,比設立許多交易規範,其實更符合社會整體經濟利益。

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《社會成本問題》中,將財產權視為探討政府經濟管制政策的重要概念,寇斯之後將這套理論應用在理解美國聯邦通訊委員會(Federal Communications Commission )分配無線電頻譜的議題上。

寇斯指出,政府以低價賣出無線電頻譜的執照、使用權不符合經濟效益。他認為,政府應該將頻譜視為資產,並以招標方式賣出,且擁有頻譜的單位可以自由轉換、買賣。 寇斯所提的建議,日後被美國政府所接納,於拍賣電信頻譜時採用,並為國庫帶來數十億美元收入。

網路成為大企業殺手?

一直到網路崛起,人們發現網路(或資訊工業革命)對舊有工業整個生產與銷售體系的巨大破壞力,寇斯的理論重要性又漸漸被理解,而寇斯理論的應用也更被重視。

網路以前所未有的方式,大幅降低交易成本。寇斯曾推論,因為網路帶來的資訊流,進而拓展出前所未有的金流、物流便利性,以往一條龍模式的生產狀態不再符合需求,所以大型企業會慢慢消失。1958 年企業待在 S&P 500 的平均時間為 61 年,到了今天這個數字降到 18 年。或許最近微軟出售 Nokia 就是一個很好的例子。

網路對降低交易成本的巨大影響,正在改變企業的樣貌。我們看見網路創業者在各領域,新媒體、金融業、教育業、流通業…… 帶來的各式各樣衝擊與新舊衝突,其原因和創新破壞的本質,都可以在寇斯兩篇重要論文中找到詮釋理解的方法。

衛報在寇斯逝世的紀念報導中說,「某個程度來看,對於在前網路時代不曾被想像的、現存的這些(網路)企業(家)們來說,寇斯就像是他們的精神教父。」

我們要理解網路時代的經濟市場和商業體系運行,不能不回頭檢視寇斯的理論。還有很多問題需要被探究,例如,Linux 這類型開放源非企業組織式的新經營型態、 擁有全球 40% 的網路流量的大型網路企業 Google ,亞馬遜收購《華盛頓郵報》以嘗試垂直整合與發展內容,這些都是正在發生的、亟需被理解的,後網路時代的商業世界變遷。這些變遷,正大幅度影響我們的職場生活、消費生活以及人際關係。

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寇斯曾說,我們不應該只關注與企業相關的指標、數字,更要探究企業的本質。 寇斯離世,但他留下一個值得所有企業主回答的問題,「自己企業有什麼項目是其他地方望塵莫及的?」創業家們,都應該要思考這個問題。

(參考資料來源: The New York TimesThe Economisttheguardian;圖片來源:維基百科。)