3D 列印議題最近很紅,但怎麼想都跟美國太空總署 NASA 很難有關連。但是,NASA 最近給了機械工程師 Anjan Contractor 的公司 Systems & Materials Research Corporation  12 萬 5,000 美元(相當於 387 萬台幣),要他們在 6 個月的時間製造出一台 3D 列印機的原型。是的,prototype 原型,NASA 花了這麼多錢買這個概念,就為了這台尚處於概念階段的 3D 列印機。

一切都是為了「吃」的。這台 3D 列印機,印的不是塑膠、不是金屬,而是可以吃下肚的,號稱營養均衡的食物。Anjan Contractor 生產的,是食物 3D 列印機。

食物,一直是 NASA 很頭痛的一個題目。太空旅行除了要有精密的火箭、高科技的儀器、足夠的燃料、充沛的電力,還有一項雖然不起眼,但是絕對不可或缺的 -- 太空人的食物。

Anjan Contractor 規劃的 3D 食物列印機,食材會經脫水後成為粉末狀的物質放在「噴墨匣」裡頭,粉末分成糖、碳水化合物、蛋白質等營養物質,做菜時,只要透過電腦下指令,例如:A「噴墨匣」要跟 B 液體以 1 比 1 的比例混合,並指定噴墨型狀和範圍,然後就能印一層食物出來。

Pizza 就是一個適合用 3D 食物列印機出來的食物,因為它原先的做法就是一層一層疊上去的。實際用 3D 列印機做 Pizza 時,要先印出一層麵糰,印的同時從列印機底部加熱烘焙,接著再印一層由粉末加水、油調和而成的番茄醬,最後,再印上一層蛋白質,符合大家對 Pizza 的想像,Pizza 就完成了。

也因為是各種營養物質的粉末調配、混合出來的,3D 食物列印機印出來的食物對於養分的掌握非常精確。男性、女性、孕婦、老年人需要的養分不同,靠 3D 食物列印機就能滿足每個人所需。

  • 太空食物保存期限過短,3D 食物列印機可以放 30 年

這項發明如果成功,那對於需要 5 年的火星計畫、甚至長至 15 年、25 年的長程太空計畫來說,是一大福音。因為經處理過的粉末狀食材可以保存 30 年以上,而現在太空食物的保存期限連 5 年的火星計畫都撐不了;此外,太空人想吃什麼就可以印出什麼,口味多變,還可以一每個人的喜好客製化,同時也可以兼顧各種養分。

雖然開發資金是 NASA 為太空計畫所提供的,但 Contractor 對於 3D 食物列印機的想像其實更遠大,他認為這會是解決糧食危機、食物浪費的方法。

Contractor 說,很多科學家都指出,現有的食物系統不足以供給地球未來可能有 120 億人口的世界,人類終將會陷入糧食危機。但藉著 3D 食物列印機,不管是動物的肉、牛奶、甚至是昆蟲都可以變成蛋白質粉末食材,其它粉末食材也是相同道理。「我們對食物的印象終將會改變」,Contractor 說。

除了 Contractor,荷蘭一個自然科學組織 TNO 也曾提出把食物變成可以編輯的食材、並印成餐點的想法。他們為此做了一支模擬影片,影片中型狀精緻的食物,讓人食指大動。

3D 列印除了應用在工業上,也漸漸延伸到各個產業,像是醫療、生技,現在更延伸到人們日常生活必需的食物,不僅是太空旅行不可或缺的助手,更有可能是解決糧食危機的解法之一。未來我們就不再需要廚房、瓦斯、切菜、煎魚,只要一台 3D 食物列印機就夠囉?

(資料來源:QuartzNASA;圖片來源:stefano.petraz, CC Licensed)