1999 年,一個叫 Sean Parker 的 18 歲男孩永遠改變了音樂產業,他開發了一種服務:Napster,使得個人之間可互相交換音樂文件,而不用從唱片公司購買昂貴的 CD。之後 Napster 吃了官司,2001 年被關閉,但它的理念尚在,體現為 BitTorrent(即 BT)和其他點對點文件共享的形式,而 Napster 品牌依然被一家合法的音樂下載服務使用著。

Napster 的故事對於說明某種數字貨幣「比特幣(Bitcoin)」的精彩之處非常有用。

  • 就像 Napster,比特幣可能失敗,但卻影響深遠

1 月份,1 單位比特幣大概值 15 美元(比特幣可被分成八個小數位以用於小型交易),截止到《經濟學人》付梓的 4 月 11 日,其價格維持在 179 美元,使得流通中的比特幣價值達 20 億美元。比特幣頓時成了世界上最熱門的投資之一,也是社交媒體吹起的泡沫,也是寬鬆的資本尋求的新事物中最新的,甚至可能是受近期塞普勒斯事件驚嚇的銀行儲戶所求之物。

就像 Napster,比特幣可能失敗,但卻影響深遠。確實,比特幣在 4 月 10 日經歷了急劇調整,它迅速失去近乎一半的價值(如圖所示)。

不過,價格是比特幣最有趣的的部分,為批發商處理比特幣支付的 BitPay 服務創始人 Tony Gallippi 如是說;更重要的是,比特幣使得電子商務比現在更便捷。

比特幣並不是唯一的數字貨幣,也不是唯一成功的。虛擬世界「第二人生」中的玩家用林登幣交易、中國互聯網巨頭「騰訊」的用戶用 QQ 幣交易、Facebook 售賣「信用幣」;比特幣的不同之處在於,不像其他的線上(和線下)貨幣,它既不由類似於中央銀行的單一權威機構創造,也不受該類機構監管。

貨幣政策取決於聰明的算法,新的比特幣則必須進行「挖掘」。比特幣本身是一串簡單的數字,用戶可以通過讓電腦參與解決複雜的數學問題的競賽,而獲取比特幣(贏家獲得該虛擬現金);因此,這是徹頭徹尾地去中心化貨幣:某種數字黃金。

  • 比特幣要成為主流貨幣的路還很長,要克服的問題也很多

比特幣的早期使用者,大多是決心擺脫政府控制的愛好科技的自由主義者以及黃金信徒。比特幣的投資人 Satoshi Nakamoto 是一個神秘的黑客(或者一群黑客),他(他們)2009 年創造了比特幣,2010 年在網絡上消失了一段時間。

比特幣使用最臭名昭著的地方是「絲綢之路」,一個隱藏於匿名網絡背後的交易場所;這裡的用戶叫作「Tor.用戶」(Tor.洋蔥頭路徑,用戶通過 Tor. 可在網上匿名交流而不會被追踪到路徑),他們在這裡訂貨,而最典型的貨物就是毒品,並用比特幣支付。

但有一些合法交易也開始接受比特幣,包括社交媒體網站紅迪網,為博主提供虛擬主機和軟件的 WordPress。而,如 B​​itPay 這樣的公司,也提供比特幣與美元的即期兌換價格,相關收費通常比信用卡公司或銀行要低得多,尤其對於海外訂單而言;而且比特幣交易不可逆,因此零售商不會因欺詐而蒙受損失。

不過,美國加州地比特幣兌換與線上錢包服務網站 Coinbase 的聯合開發人 Fred Ehrsam 說,「比特幣要成為主流貨幣的路還很長」。首先,首次獲取比特幣是很難的,使用起來也很費心費力。比特幣也可能被黑客盜走或者丟失,就像是把美鈔放進了洗衣機那樣;過去的兩年間,好幾家比特幣交易所經歷了被盜等事件。

比特幣的主要交易所是位於東京的、由兩位法國人運營的 Mt.Gox。該公司處理大約 80% 的比特幣交易,若是該公司倒閉,比特幣將被遭受致命打擊。事實上,4 月 10 日的比特幣價格波動,就是由 Mt.Gox 的軟件故障引發用戶恐慌而引起的。

比特幣的合法地位也尚不明朗。3 月 18 日,美國政府機構金融犯罪執法網絡就提議監管比特幣交易,但這也意味著政府不會關閉比特幣交易。

比特幣專家 Mike Hearn 說,技術問題也是必須要克服的。隨著更多的用戶加入網絡,相關數據量(確定每個比特幣的所有權)增大,導致系統處理速度下降,技術修復雖有用卻很難部署,因為所有用戶必須升級他們的比特幣錢包和挖幣軟件。Hearn 擔心比特幣發展太快而不利於自身。

  • 比特幣的真正難關可能是競爭者,比如 Ripple

但真正的威脅是競爭。

比特幣支持者指出,不像不兌現貨幣,新比特幣不能隨心所欲地發行;這是對的,但新的虛擬貨幣可以隨意發行。

比特幣可替代品已經在開發中,里特幣就是一個例子。截至目前,里特幣只是一小撮鐵桿 Geek 再用,但近來其價格也迅速上漲;有傳言說里特幣很快也可以在 Mt.Gox 上交易。

另一個不那麼書呆子氣的替代品是 Ripple 幣。Ripple 幣創始人、也是來自矽谷的企業家 OpenCoin 的聯合創始人 Chris Larsen 說,Ripple 幣將比比特幣更好用。相比於比特幣交易需要十分鐘來確認,Ripple 交易可在幾秒內被批准(或拒絕),而且,Ripple 幣既沒有有關起源的秘密,也沒與犯罪或其他可疑活動有關聯。

OpenCoin 打算 5 月份向公眾發佈 Ripple 幣,它已經發行 1,000 億,並承諾不再增加。OpenCoin 也計劃贈送發行量的 75%。任何用戶開通 OpenCoin 帳號即可獲贈 5 Ripple 幣,而現有 Bitcion 用戶將獲贈更多。

Opencoin 持有的另外 25% 將獲得巨大激勵,以確保 Ripple 幣保持強勁。Opencoin 公司失敗時,Ripple 幣價值越高,公司投資者獲益越大。而在 4 月 10 日時,一些一流的風險投資商(VC),包括 Andreessen Horowitz 公司,都宣稱已投 資OpenCoin 公司。

如果 Ripple 幣獲得牽引力(比如獲得 VC 投資),更大的金融市場參與者可能加入其中。Bitpay 的 Gallippi 先生說,像 Visa 這樣的公司可能發行自己的便宜快捷國際支付系統。

但,假如一個國家開始發行虛擬貨幣會怎樣呢?從這一點而言,比特幣很可能泡沫破裂。但如果這種情況發生,比特幣創始人也會像 Sean Parker 那樣取得某種成就--Napster 和其他文件共享服務,已經促使音樂產業樂於接受 iTunes 或 Spotify 等在線服務。比特幣的價格或許崩盤,其用戶或許突然轉用別的虛擬貨幣。但,某種形式的虛擬貨幣很可能會對金融業產生深遠影響。

(資料、圖片來源:Economist