《鋼鐵人》的影迷應該都對可隨身攜帶的「鋼鐵人裝」印象深刻。如今,「穿戴式機器人」(wearable robots)不再只是科幻電影的專利,這項科技已出現在現實生活中。

  • 行動骨架進化為電子義肢

始自軍方計畫、原用於協助士兵搬運重物的「行動骨架」(exoskeleton),已獲得進一步改造,成為能使輪椅族恢復行走能力的電子義肢。

這款由 Ekso Bionics 公司設計的電子義肢,被稱為「Ekso」,它可讓下半身癱瘓的肢體障礙者,獲得重新站起來的力量。醫院與復健機構專用的「Ekso」,正在量產中,至於供肢障者個人使用的「家用版 Ekso」,預計 2014 年上市。

Ekso Bionics 公司的執行長 Eythor Bender 日前接受《CNN》專訪,暢談他參與研發「Ekso」的過程,訪談內容如下:

  • CNN:您參與電子義肢的研發工作多久了?

Bender: 最近這 10 年來,我們都在從事電子義肢的產製。這項工作源自美國國防部「國防高等研究計畫署」(DARPA:Defense Advanced Research Projects Agency)資助的研究案,包括網際網路和衛星導航,都是這個單位的代表作。

電子義肢是一項極具開創性的科技。2005 年,我們成功將「Ekso」的重量(約 50 磅)完全轉由地面來承受,如此一來,穿著「Ekso」的肢障者,便不會感受到這身裝備的重量;這是非常重要的,畢竟我們設計這套裝置,是要讓他們過得更輕鬆,而不是增加身障者的負擔。

  • CNN:如何驅動電子義肢?

Bender:由 4 具電動馬達驅動,其中 2 個位於臀部,另外 2 個位於膝蓋,電力則來自背上的 2 顆電池,在電池中間,有一台電腦扮演大腦的角色。整組電子義肢共安裝 15 個感應器,就像人體的神經系統一樣,我們的設計,讓這款電子義肢十分趨近人類骨架的樣貌。

  • CNN:對於電子義肢在醫學上所帶來的幫助,您有什麼樣的期許?

Bender:我們只是單純希望讓肢障者過得更好。雖然許多輪椅族在生活上不致遭遇太大的困難,但他們仍無法靠雙腳行走,而這卻是最基本的需求。

人們自呱呱墜地後,都是先學走路,再學說話,輪椅族卻被剝奪了走路的本能。我們希望提供一項工具,讓他們獲得行走的能力,無論是從事復健運動,或應付日常生活所需,都可輕鬆做到,就像截肢者也能靠義肢自由活動一般。

  • CNN:是否會推出「家用版 Ekso」,造福更多肢障人士?

Bender:當然!我們把「Ekso」看作「全天候的夥伴」(a companion during the whole day)。Ekso Bionics 正積極地與世界上最棒的復健機構合作,希望讓「Ekso」的功能更加完善。在此同時,我們也得以根據「Ekso」使用者的經驗,將「Ekso」設計成可量產的商品,肢障者不僅能藉由「Ekso」重獲行走能力,「Ekso」也將成為如輪椅一般的行動裝備。順道一提,輪椅是近 1,500 年來,最常見的肢障行動裝備。

(資料來源:CNN ;圖片來源:robnguyen01, CC Licensed)