在智慧型手機當道,低頭族隨處可見的年代,不具備 Android、iPhone OS、Windows Mobile 等作業平台的「功能手機」(Feature Phone)似乎已經失去了舞台,甚至淪為跟不上潮流的象徵。然而,功能手機在非洲的受歡迎程度,卻遠遠超越智慧型手機。

  • 電力基礎建設弱,功能手機成主流

相較於美國或歐洲,非洲人的手機上網經驗並非透過12到15吋螢幕的智慧型裝置瀏覽社群網站,並不斷按「讚」;相反的,他們可能手持僅2吋大、甚至是黑白螢幕的功能手機,頻繁藉由文字簡訊和他人聯絡。對手機用戶而言,他們不但不曉得自己正在使用網路,或許也不知道這項最受非洲人歡迎的通訊功能,是 Google 透過 SMS(Short Messaging Service)所提供的。

功能手機之所以在非洲大行其道,主要原因在於非洲電力基礎建設的薄弱。大多數的非洲人都過著沒有電的生活,市內電話所需的電訊傳送纜線更是付之闕如。據統計資料顯示,在1990年代,光是紐約曼哈頓區的電話線數量,便高於非洲55個國家的電話線總數。

因此,在市內電話難以普及,電力又極度缺乏的情況下,電池續航力強、價格便宜且便於攜帶的功能手機,就成了非洲的主要通訊設備。至於近年來大紅大紫的智慧型手機雖然也嘗試進軍非洲市場,但其市占率卻遠不如已開發國家。

  • 經濟前景佳,失落大陸成希望大陸

在非洲10億人口當中,就有高達7億張的 SIM 卡使用量。由於非洲的網外互打費率較高,因此許多非洲人都擁有2到3張不同電信業者的 SIM 卡,依照聯絡對象與時段的差異,使用不同的 SIM 卡進行通話。為因應此一需求,非洲的功能手機大多具有雙 SIM 卡插槽,而多張 SIM 卡交替運用的方式,也有助避免因訊號品質不佳,導致無法通話的窘境。

市場需求的特殊性,讓非洲的通訊產業呈現出有別於歐美的另類商機。十年前將非洲評為「失落大陸」(hopeless continent)的《經濟學人》(The Economist ),在注意到非洲經濟過去數年來的快速成長後,於去年改口將非洲稱作「希望大陸」(hopeful continent)。顯見這個功能手機獨霸一方的地區,通訊產業仍充滿潛力。

(資料來源:CNN.com;圖片來源:rogiro , CC Licensed)