早期實驗多是用活體動物來測試保養品(藥品、香妝品)的成效;但藉由新聞報導的揭發、讓人們知道活體動物實驗的殘忍後,越來越多實驗室改用植物或是合成人工皮來實驗這些保養品的成效。

現在,又有新的替代品出現──迷你人體模型。

這些模型長的並不像人,但是具備人體主要的 10 種器官和其基本功能。

哈佛大學的韋斯(Wyss)生物啟發工程研究所的研究人員,研發出一種只有指尖大小的晶片,晶片裡頭含有人體器官的功能,像是肺和感覺器官。

研究所稱,他們計劃開始製作 10 個這樣子的晶片,並將這 10 個晶片串連在一起,讓它們可以在複雜系統中交互作用。科學家們也內建了控制器和系統,用來發送流體和測量晶片。

為了徹底模擬人體的構造,液體可以在模擬器官間的空心通道流通。例如,在腸道的系統中,會有一字排開的人體腸道細胞接種,和住在人體腸道內的益生菌,這種腸道也可以伸縮,並模擬腸道內的肌肉運動、讓食物延著腸道移動。

這些晶片的設計都是透明的,所以科學家可以觀察在這一個迷你人體裡頭發生了什麼事。科學家希望能夠藉由這個晶片,製造出一個新的藥物實驗環境,取代活體動物實驗。

目前韋斯研究所已經和美國國防部簽署了一份高達 370 億美元的合約,用來開發晶片,同時間,美國國立衛生研究所也付了約 1300 萬美元,供給其他實驗室開發其他器官的晶片。

倘若這項計劃確實完成並且普及,相信再過不久,活體實驗就會被淘汰,也就不需要那麼多的實驗白老鼠了。

(資料來源:Mashable;圖片來源:fotos.rotas, CC Licensed)