放學時間,學生們興奮地躍下交通車,不只是所有學生期待的一刻,而是今天,他們每個人肩頭上都背了一個鑲著自己名字而閃閃發亮的提袋,裡頭裝了一臺筆記型電腦。

肯特 (Kent),位於美國華盛頓州、西雅圖郊區的城市。為了彌補所謂的貧富差距,在此學區的六年級學生升上七年級之前,都會得到一臺筆電。乍看之下也太好了,但事實上,很多學生根本用不到,因為他們連網路都沒有。一直以來都是這個區域的大問題,更何況科技不斷革新教育的模式。

  • 人手一台筆電,但是沒網路能幹嘛?

在肯特,9% 的學生、相當於 2,500 個孩子回家後就無法與網路世界聯繫。他們大多來自相當貧窮的家庭,當地官員相信幫助他們跟上科技趨勢就會讓他們跟上同儕的腳步。

然而,目前的措施只是增加差距,而無法完全消除這個問題。

人手一臺筆記型電腦後,該區已經完全擺脫傳統的寫作業模式,包含閱讀課本和完成學習單都是。「一旦你改變了模式或教材,更需要加強特別項目的學習。你絕對需要網路來幫助你做得更好,假如無法提供最低程度的網路連結,只是讓差距擴大。」

美國聯邦通訊委員會近日投票增加「e-rate 計劃」的資金,這筆錢將提供學校運用在裝設網路,增加了 15 億美元的資金後,總計每年有 39 億美元投入該計劃。然而,當孩子們回家之後呢?

  • 沒有網路=被知識與資訊拒於門外

幾乎一半低收入戶家庭無裝設網路服務,位於西雅圖和塔科馬之間的肯特,總人口約 12 萬 4 千人,2 萬 7 千名學生遍布六個小鎮和部分鄉村聚落,顯然仍缺乏相當多資源彌補這個問題,直到最近才在三個社區中心裝設 Wi-Fi 熱點,然而其他鄉鎮還是無法善用電腦的功能。

「假如我們不只能創造一個數位化的學校,而是打造一個數位化社區,那麼這些基礎建設就足以創造平等,滿足知識與資訊的供給」

前肯特地區負責人 Edward Lee Vargas 近日前往白宮,提出聯邦政府的 e-rate 計劃基金能應用在學校以外的地方,利於低收入戶家庭的孩子。」

「這演變成民權問題,當他們被知識和資訊拒於門外,這對二十一世紀來說將是教育問題的一部分。」

作為歐巴馬執政下推動學校配有現代化科技,肯特為本身面臨的問題挺身而出,而這也可能是其他偏遠地區的問題。除了筆電與無線網路計劃,肯特地區目前配有的網速已經到達 2 gigabits,遠超過政府原本預計在 2017 年達到的 1 gigabit。

  • 窮困的新移民區,52% 學生吃補助的免費午餐

但是肯特並不是一個富有的地區。去年,52% 的學生都吃著補助的免費午餐,而且許多都是新移民。40% 的人在家並非說英文,18% 的人報名參加雙語機構。也許是受到臨近西雅圖的影響,肯特人從 2000 年開始一直努力爭取科技的幫助,近期的投票結果也將使得筆電計劃擴大,讓幼稚園到六年級的孩子都有接觸電腦的機會。

為了讓教室跟上科技的腳步,學校也極力架設網路連現在任何需要的角落。

十月某個星期三晚上,樺木溪社區中心聚集了國高中的學生,有的男生在打籃球,有的女生在進行童子軍會議,有的人則在做線上回家做業。

一群學生擠在這些電腦周圍,其實這個地區兩年前才剛裝了網際網路,不過他們還裝了一個類似 ATM 的小亭,配有無線網路熱點以及觸控螢幕,社區裡的任何人都能輕易透過這個類似電話亭的小空間看看新聞,或是連上 Skyward 系統觀看孩子的學業成績和出席記錄。

Muhsin Shamdeen,一個十二歲剛升上七年級的孩子,夢想成為一個職業滑板高手,寫了一封信給總統歐巴馬,關於他接受社區中心員工的幫助。

Ayan Mohamed,一個移民自索馬利亞的十五歲大二學生,使用 SparkNotes 線上版(老師的建議)撰寫期末報告。對於課堂上的學習有困惑時,Mohamed 指了螢幕頁面說:「這裡有寫,你看看」也許,他們會因為科技的影響,而對課本上描繪的事物感到失望。

那個 ATM 小亭子的設計並不會對社區造成額外的負擔,當然一開始還是要花費 $7,000 打造,但他們相信能透過廣告回收成本。這個新穎的設計當然不免有小瑕疵,斷線這種事常發生,但哪台機器不會有這種毛病呢?

  • 讓網路從校園開始、擴及社區、深入家裡

回歸此計劃最重要的想法還是讓所有孩子放學後還能連上網路,而且不僅僅是在公共的社區中心,而是分布在每個人家裡。

「直到我們找到方法提供免費上網還有很長的一段路要走」Christopher Mitchell 主導明尼亞波利斯 (Minneapolis) 地區以社區為基礎擴展網路連結。Mitchell 稱之為 Comcast 計劃,欲提供低收入戶家庭低廉但高效的網際網路,這個計劃在肯特大受歡迎,或許是因為這個地區以經很有效率地在推廣相關設備的升級。

所有在肯特的學校都有提供 Wi-Fi,範圍擴及至停車場,所以接送孩子們上下學的家長就能利用一點時間連上網路。而教室內,人手一臺筆電的學生們臉上盡是滿足的笑容。

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(資料來源:The Atlantic;圖片來源:luisfarzati,CC Licensed)