【台灣製造大廠可以跟新創合作嗎?】Kickstarter 歐洲募資第三高的英國新創 BLOCKS,靠台灣廠商「保證到貨」

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這是一段英國與台灣的跨國情緣故事,主角是在 Kickstarter 爆紅,創下驚天高募資金額 5000 萬台幣的英國智慧手錶新創 BLOCKS。這個被國際媒體 TechCrunch、Forbes、BBC 爭相報導的英國團隊不辭千里來到台灣,甚至把半個團隊主力搬過來打算長期駐紮。他們是誰?為什麼要來?這背後到底有什麼故事?

《TechOrange》專訪英國新創團隊 BLOCKS 創辦合夥人 Fred Chak,請他談談團隊產品特色、團隊目前發展的優勢與挑戰,以及與台灣的合作經驗。

  • Kickstarter 募資金額歐洲地區第三高,BLOCKS 募破 5000 萬台幣

BLOCKS 去年 10 月在 Kickstarter 發起募資案,專案上線 57 分鐘達到 81 萬台幣預定目標,最後 共募得 5180 萬台幣,達標率為 645%之多,是 Kickstarter 歐洲地區募資上金額第三高的團隊,產品預計在今年 9 月上市首批出貨量約一萬隻

BLOCKS 手錶包含手錶本體(core)還有可替換的錶帶模組(module),產品概念可以想像成手錶版 Google Project Ara,一隻手錶可以搭配 4 個模組,用戶只要「拼樂高」,把自己想要的模組拼在一起,就能做出專屬客製化的智慧手錶。

  • 靠著神奇模組,BLOCKS 手錶功能讓使用者自己決定

本體有訊息通知、語音控制、1.5 天電池容量、觸控螢幕、藍芽、WIFI 等功能,加上 BLOCKS 提供 7 種額外不同功能的模組,包含:GPS、心跳監測、NFC 支付、氣壓監測、電池加倍。Fred 說:「BLOCKS 手錶讓用戶『自己決定』自己的智慧手錶要什麼功能。」未來,團隊也會持續推出新功能模組,用排列組合算算,這樣未來一支 BLOCKS 手錶可搭配的功能組合就有數百種之多。

不僅保證手錶功能可以客製化決定,Fred 說 BLOCKS 還代表著「環保、替消費者省錢」的概念,他說:「市面上智慧手錶功能有限,每隔兩三年還要重花錢購買新錶。但是我們的產品永遠不需要汰換,有了 core 只要購買新的錶帶模組,BLOCKS 就是你這輩子最後一支智慧手錶了 。」

  • BLOCKS 真正厲害在「不跳票」,保證出貨打破 Kickstarter 募資爛尾魔咒

說實話群眾募資案外行的看新奇,但內行人要看募資成功後的「生產實力」。產品募資達標只是序曲,真正能顯示團隊日後發展潛力的是保證不跳票,找到工廠生產、順利出貨、保證產品品質跟募資案上講的一樣。

讓我們來回憶一下,募資史上的各種慘案:

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CatFi 貓臉辨識器辦公室已人去樓空,靠群眾募資創業都這麼慘嗎?

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這些案例哪個不是出來的時候轟動,可是進入生產鏈的時候就發現硬體做不出來。但是 BLOCKS 就沒有這疑慮,因為他們保證到貨!他們 募資案前準備充足,花了 2 年時間研發產品,又找到可靠的生產商:台灣仁寶電腦 保證把 Prototype 變成成熟產品,這也是為何這群英國人跑到台灣的原因。

  • 謝謝高通當媒人,牽起英國 BLOCKS 與台灣仁寶的合作情緣

團隊成員多為來自英國帝國理工大學的博士生與研究生,組成軟體工程師、硬體、設計師團隊研發 Prototype。因此,團隊才能參加 2014 年 Intel Make It Wearable 大賽以及 2015 年的 CES 大展。

在 CES 大展上,晶片大廠高通(Qualcomm)認可團隊產品理念便介紹仁寶給 BLOCKS。團隊 2015 年初與仁寶洽談合作、 6 月仁寶就出手投資也成為正式硬體供貨商,開出一隻 30 人工程師團隊與 BLOCKS 合作。

  • 有了仁寶加持,BLOCKS 可以大規模量產又同時滿足客製化需求

這段合作關係,讓一個英國新創公司,願意將幾乎半個團隊重心都搬遷到台灣來,也讓 BLOCKS 成為一個在 Kickstarter 專案都還沒有上架之前,就已經先找好生產商的團隊。更特別的是,有了大廠加持,BLOCKS 的產品特性大大增強,成為「可以量產,但又可以客製化」的獨特商品。

「仁寶是在團隊幾乎等於『零』的時候,就願意傾注資源投資的大廠」,Fred 解釋。他表示團隊一開始就不考慮到深圳找生產製造商,「我們的產品技術挑戰很大,需要深厚製造背景、品質又好的大廠。台灣硬體製造世界有名,當高通推薦的時候我們毫不猶豫就到這。」

  • 直來直往的英國人,剛開始的時候常把仁寶嚇壞

Fred 表示仁寶負責硬體生產,而 BLOCKS 負責產品研發,雙方的角色是彼此互相尊重、獨立的。不但大廠產製經驗順利的傳授給 BLOCKS,仁寶也能放心的從 BLOCKS 身上看到軟硬體技術創新的可能性。雙方最不同的地方在於工作方法,Fred 說:

「在工作時若遇到困難,仁寶時常會從『過往經驗』求解,我們則會證明有『創新方式』可行。剛開始仁寶不相信,但是 BLOCKS 就努力證明給仁寶看,告訴他們這樣也能通。另外一個問題就是文化習慣,BLOCKS 團隊講話很直,剛開始台灣人會被嚇到,但是過一兩次他們也就習慣了。」

  • BLOCKS 邀請開發者來壯大社群,這件事小米也幹過

現在團隊專注在 9 月的出貨上,下一步要「建立 BLOCKS 開放平台生態系」,團隊提供軟硬體開發模組,讓對智慧裝置、物聯網有興趣的公司、開發者都能自行開發,積極的成為合作夥伴。

仔細檢視 BLOCKS 發展模式,很像小米當初崛起路徑,高度忠誠活躍的「米粉社群」成為小米茁壯的養分,BLOCKS 線上 15 萬名高度活躍的用戶也是團隊未來發展的最大籌碼。Fred 說:「裡面有為數 5~6 千的開發者,更有許多人對科技高度感興趣,也是未來潛在的 BLOCKS 開發者,他們都可以自己來設計手錶功能,讓 BLOCKS 更完整。」簡而言之,未來任何人都可以跳進來開發手錶模組。但 Fred 不認為 BLOCKS 複製小米崛起的途徑,也不認為是刻意在經營一個社群。他認為這更像一個群眾發起的運動,而 BLOCKS 只是其中一份子。

  • 生根台灣第一步:招募台灣本地人才

BLOCKS 目前團隊總共約 30 名員工,遍佈於英國、美國與台灣。英國主要為研發與工程團隊,台灣團隊目前有 8 人,包含 PM、設計師、工程師,皆是 BLOCKS 在確立與仁寶的合作關係後,陸續從台灣本地招募的人才為生根台灣做好準備。甚至,Fred 與重要的軟體工程師也要來長住台灣,目前已經開始申請台灣的國際創業家簽證了。

在未來,有了仁寶撐腰,BLOCKS 要從智慧手錶當作出發點,透過手錶更積極的切入物聯網產業。Fred 表示,物聯網目前仍然非常碎片化,靠著手錶可以如何讓人與裝置更加連結,這點不應該只由 BLOCKS 來定義,而是要邀請 BLOCKS 社群一起參與這場物聯網革命。

(本文未經授權禁止轉載,合作夥伴不在此限)

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英國新創團隊 BLOCKS 與台灣硬體廠,跨海牽起難得合作關係。當 100 片的初生之犢遇上 100 萬片的老手巨人,大廠與新創真的可以合作嗎?直接投資、業務合作、策略夥伴關係,哪一種合作模式最適合?

《TechOrange》直接邀請到 BLOCKS 創辦合夥人 Fred Chak 來分享與仁寶的合作經驗

 

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